La victoire de Verstappen à Bahreïn laisse présager une domination continue de la F1


SAKHIR, Bahreïn — À chaque tour du Grand Prix de Bahreïn, Max Verstappen renforçait son avance sur ses pilotes rivaux et un brouillard de déjà-vu s'épaississait dans l'air du désert. L'espoir qui imprègne le début de toute nouvelle saison de Formule 1 a été méthodiquement démantelé par le champion en titre alors qu'il révélait sans relâche le véritable potentiel de sa voiture de course Red Bull et sa supériorité inébranlable sur ses concurrents.

Après seulement 23 tours de la nouvelle saison, Verstappen détenait une avance de dix secondes, qui avait plus que doublé au moment où il atteignait le drapeau à damier. Alors qu'il franchissait la ligne d'arrivée sous un barrage de feux d'artifice, Verstappen a remporté sa 55e victoire en carrière et, peut-être plus impressionnant, sa 18e victoire au cours des 19 dernières courses.

Sa propriété du numéro 1 inscrit sur le nez de sa Red Bull – la désignation du champion en titre – a rarement semblé plus forte. Il reste encore 23 courses à disputer en 2024 – un nombre plus élevé que n'importe quelle saison dans l'histoire du sport – mais on avait le sentiment samedi que Verstappen avait déjà fait un pas de géant vers un quatrième championnat du monde.

Même à l’ombre de la controverse en cours autour du directeur de l’équipe Red Bull, Christian Horner, le génie de Verstappen et de sa nouvelle RB20 a brillé. Lors d’un week-end où lui et l’équipe Red Bull auraient pu être pardonnés d’être distraits au point de commettre une erreur, Verstappen avait sans doute l’air plus à l’aise devant qu’il ne l’a été à aucun moment de sa carrière.

La performance n’a pas échappé aux plus féroces rivaux de Red Bull.

« Je pense qu'aujourd'hui, Max n'est pas dans une ligue différente mais il est dans une galaxie différente », a déclaré Toto Wolff, le patron de l'équipe Mercedes, plus tard samedi soir. « Les performances sont extraordinaires, la machine est vraiment au top. »

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Lorsqu'on lui a demandé si la performance de samedi était le signe d'une nouvelle année de domination de Verstappen, Wolff a ajouté : « Malheureusement, oui. Il faut simplement reconnaître que ses niveaux de performance sont vraiment forts. »

Bahreïn est-il le reflet fidèle de la domination de Red Bull ?

La séance de qualification de vendredi avait offert un minimum d'espoir aux rivaux de Red Bull. Bien que Verstappen soit sorti vainqueur, la bataille pour la pole position a été étonnamment serrée, le tour de Charles Leclerc en Q2 étant la preuve qu'il avait le potentiel de renverser Verstappen s'il avait réussi à le répéter en Q3.

Mais les fondements sur lesquels repose la domination de Verstappen – à savoir un rythme de course implacable et une gestion supérieure des pneus – étaient gardés en réserve pour dimanche. Tout au long de 2023, il y avait une tendance selon laquelle Ferrari, Mercedes, McLaren et Aston Martin semblaient proches de Red Bull sur un seul tour de qualification, pour ensuite être largement surpassés sur une distance de course.

Lors de la conférence de presse post-qualification de vendredi, George Russell a choqué Verstappen lorsqu'il a déclaré qu'il pensait que la Red Bull détiendrait une demi-seconde d'avance sur le reste du peloton dans la course. Il s'est avéré que l'estimation de Russell n'était pas loin, avec une moyenne de 0,43 seconde.

Il y a douze mois, Russell doutait que quelqu'un d'autre que Red Bull puisse remporter une course en 2023 (et il aurait eu raison sans la victoire de Carlos Sainz à Singapour). Son analyse de la situation après la première course de cette année n'était que légèrement plus positive.

« Il ne fait aucun doute que Max est le favori », a déclaré Russell après avoir terminé cinquième. « Je ne pense pas que quiconque va se battre contre lui pour le titre cette année. J'espère juste que certaines personnes vont se battre pour des victoires ici ou là. »

Même si la victoire de Verstappen samedi n'a jamais semblé douteuse, il y avait des raisons pour lesquelles le défi de ses rivaux s'est évaporé si rapidement. Leclerc, qui n'a pu conserver la deuxième place que jusqu'au troisième tour, a subi des problèmes de freins au début de la course qui ont amené sa Ferrari à se retirer d'un côté à l'entrée du virage et à rater régulièrement le sommet, peu importe les efforts qu'il a déployés pour le corriger.

« C'était impossible dans les 15 premiers tours », a-t-il déclaré après la course. « Le problème devenait bien pire à chaque tour, donc je basais mon freinage pour les virages 9 et 10 sur le tour précédent, ce qui me semblait tout le temps trop tard, mais le problème devenait bien pire, donc à chaque fois je freinais. trois mètres plus tôt mais toujours enfermé.

« Puis au 15e ou 20e tour, le problème s'est stabilisé. L'équipe m'a dit à la radio qu'il faisait plus de 100 degrés. [Centigrade] j'ai compris que le mieux que je pouvais faire était de ramener la voiture à la maison.

« Honnêtement, étant donné que le problème ne s'est pas amélioré tout au long de la course, nous avons commencé à être plus constants lorsque le problème ne s'est pas aggravé à chaque tour. Tout bien considéré, terminer quatrième est un très bon effort, mais je « Je suis évidemment très déçu du résultat. Honnêtement, je pense qu'une deuxième place aurait été tout à fait possible aujourd'hui. »

Le rythme de son coéquipier semblait souligner l'optimisme de Leclerc quant au véritable potentiel de sa voiture. Sainz a terminé troisième, à moins de trois secondes de Sergio Pérez dans la deuxième Red Bull, après avoir eu du mal à égaler le niveau de Leclerc lors des qualifications.

« Je me sentais vraiment bien aujourd'hui », a déclaré Sainz. « Le départ n'était pas idéal mais à partir de là, j'ai bien géré mes pneus.

« Et puis à partir de là, j'ai pu suivre mon rythme, dépasser deux ou trois voitures sur le chemin du podium, puis suivre une Red Bull à la fin, ce qui a été une agréable surprise. Toujours pas assez, pas là où nous voulons. » mais c'est un bon pas en avant par rapport à l'année dernière et un bon début de saison. »

De manière typique, le patron de l'équipe Ferrari, Fred Vasseur, a donné une tournure positive au résultat, soulignant le fait que notre connaissance des performances des voitures est basée sur un échantillon d'un seul des 24 circuits du calendrier de cette année.

« Tout d'abord, je ne me concentre pas sur Red Bull, je me concentre sur moi-même et sur le fait d'essayer de tirer le meilleur de ce que nous avons. Ce que nous avons eu ce week-end n'était pas complètement moche. Nous avons eu trop de petits problèmes en qualifications hier et en course aujourd'hui.

« Nous devons également considérer que Djeddah sera une histoire complètement différente, ce n'est pas le même tracé et ce n'est pas la même piste. Nous aurons probablement une meilleure idée de la situation mondiale après Melbourne. »

« Avant Melbourne, il sera difficile d'avoir une image claire du championnat, mais si vous comparez il y a un an, nous étions à une seconde et nous sommes maintenant peut-être à 0,5 seconde. Ce n'est pas suffisant, nous sommes toujours en retard, mais pour marquer le les points de P3 et P4 aujourd'hui, dans ces circonstances, ce n'est pas un drame. »

Mercedes a également rencontré des problèmes samedi soir, la surchauffe étant devenue un facteur après le premier relais. Pour gérer le problème, l'équipe a sacrifié une quantité importante de performances qui a vu Russell chuter de la deuxième place au troisième tour à la cinquième place à l'arrivée.

« Le départ s'est bien passé et malheureusement nous avons dû commencer à refroidir le moteur plus que prévu », a déclaré Wolff. « Nous ne comprenons pas encore d'où cela vient.

« À partir de ce moment-là, lorsque vous deviez désactiver les performances du groupe motopropulseur pendant 0,3 à 0,4 seconde et que vous deviez soulever et rouler en roue libre, cela nous coûtait à tous 0,5 à 0,6 seconde que nous ne pouvions pas prendre de ce que la voiture contenait. . Ce n’était donc pas très amusant. »

Lorsqu'on lui a demandé s'il y avait une lueur d'espoir dans le résultat de dimanche, Wolff a ajouté : « En qualifications, nous étions assez proches les uns des autres. C'était bien et je crois que notre performance a été masquée par nos problèmes. Pérez est à 20 secondes de son coéquipier, nous avons donc de l'espoir. » « C'est peut-être le côté positif que je peux voir, mais il est très mince et lointain et je ne peux presque pas voir aussi loin. »

Russell a également souligné que le circuit de Bahreïn, qui a toujours été une exception dans le calendrier de la F1 en raison de sa surface de piste difficile et de la manière dont il punit les pneus arrière, a probablement exploité les points forts de Red Bull et exposé les faiblesses de Mercedes.

« Nous avons certainement une bien meilleure voiture cette année, sur laquelle je pense que nous pouvons construire », a-t-il déclaré. « Red Bull a toujours été fort ici, tout comme Ferrari. Je dirais que cela a été un peu un circuit épouvantable pour nous ces deux dernières années, donc je pense qu'il est trop tôt pour le dire. [if Red Bull will be as dominant elsewhere] ».

Même la version la plus optimiste du résultat de samedi rendrait difficile de croire à une lutte sérieuse pour le titre cette année. Il ne fait aucun doute que Ferrari et Mercedes n'ont pas montré tout leur potentiel à Bahreïn et disposent de meilleures bases sur lesquelles construire leurs performances cette année qu'il y a 12 mois, mais il est peu probable qu'une marge de victoire de plus de 20 secondes soit entièrement due aux caractéristiques de la piste.

Néanmoins, Red Bull reste prudent quant aux améliorations apportées par ses rivaux et, après une série de questions sur des sujets non liés à la course, Horner a tenu à souligner que son équipe ne se reposerait pas sur ses lauriers malgré la première sortie dominante de la RB20.

« Je suis dans ce métier depuis trop longtemps pour tirer trop de conclusions d'une seule course », a-t-il déclaré. « C'est un début fantastique, nous allons profiter de ce moment, marquer le maximum de points. Mais c'est une longue saison, de nombreux sites différents, des défis différents, des conditions différentes. Et ce que nous avons vu lors des tests, c'est que les choses sont plus serrées. »

« Maintenant, nous avons bien fait les choses ce week-end, nous avons engagé les bonnes voitures dans la course, nous avons exécuté une course parfaite avec les deux voitures et nous avons obtenu un excellent résultat. Mais je pense que cela va converger. »

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