L'écart entre Red Bull et ses rivaux pourrait donner lieu à un GP de Bahreïn convaincant


SAKHIR, Bahreïn — Il y a quelques jours, Max Verstappen remportant la course d'ouverture de la saison de Formule 1 semblait être le pari le plus sûr du sport. Beaucoup sont allés plus loin, estimant que les performances de Red Bull lors des tests de pré-saison semblaient suffisamment solides pour annuler complètement la saison et nommer Verstappen quatre fois champion du monde.

Les trois premières séances d'essais de la nouvelle saison, combinées à la séance de qualification de vendredi, ont cependant brossé un tableau compétitif beaucoup plus serré entre Red Bull et ses plus proches rivaux. S'il est vrai que Verstappen a décroché vendredi sa 33e pole position en carrière avec plus de 0,2 seconde, à aucun moment de la séance d'une heure le résultat n'a semblé acquis d'avance.

Les six premiers pilotes étaient séparés par moins de 0,4 seconde, avec cinq équipes différentes figurant dans le top huit. Chacun d’entre eux semblait avoir une explication précise sur la raison pour laquelle un dixième de seconde s’était échappé ici ou là, avec un résultat final beaucoup plus proche que ce à quoi chacun d’entre eux s’attendait.

Charles Leclerc, qui a assuré la deuxième place sur la grille, a en fait réalisé le meilleur temps de la soirée en réalisant un temps de 1:29.165 en Q2, soit 0,014 seconde plus rapide que le temps qui a finalement assuré la pole position à Verstappen en Q3. Leclerc pense qu'une répétition aurait été possible en Q3 si Ferrari avait géré différemment son utilisation de pneus tendres tout au long de la séance et lui avait donné deux tentatives de pneus neufs en Q3 plutôt qu'une.

« Je pense que c'est plus proche que ce qu'il paraît sur les feuilles de temps, mais c'est une bonne chose », a déclaré Leclerc. « Nous nous attendions à ce que Red Bull ait un peu plus de marge qu'aujourd'hui, donc nous sommes un peu plus proches que ce que nous pensions. »

« Mais le plus gros point d'interrogation est évidemment demain dans la course. Je suis presque sûr qu'ils ont un peu plus de marge que ce que nous avons vu aujourd'hui. Mais encore une fois, attendons de voir. »

Le refus de Leclerc de s'énerver est prudent. La saison dernière, il a remporté trois des cinq dernières pole positions de l'année, mais Verstappen a remporté la victoire dans les cinq dernières courses. Tout au long de l'année dernière, la capacité de Red Bull à prendre soin de ses pneus dans des conditions de course a permis à ses pilotes, en particulier Verstappen, de maintenir un rythme plus rapide tout en roulant avec du carburant lourd que ses rivaux.

Aussi serrées que paraissent les qualifications vendredi, la course (Samedi, 9 h 55 HE ; diffusion en direct sur Crumpa) cela pourrait encore être une histoire très différente. Les essais de jeudi ont vu Mercedes émerger comme la voiture la plus rapide sur les feuilles de temps, mais lorsque les équipes ont simulé des conditions de course avec du carburant lourd sur plusieurs tours, c'est Red Bull qui semblait la plus rapide.

Sur 14 tours, Verstappen a réalisé en moyenne un temps au tour de 1:36,7, tandis que Leclerc n'a pu gérer que 1:37,1 sur 12 tours. George Russell, qualifié troisième pour Mercedes vendredi, semblait légèrement plus rapide que la Ferrari avec une moyenne de 1:37,0 sur 12 tours.

Ces temps ne prennent pas en compte les modifications de configuration apportées depuis les essais et s'accompagnent des mises en garde habituelles concernant les charges de carburant et les réglages du moteur, mais l'avantage détenu par Verstappen conforte la conviction que Red Bull détient toujours un avantage sur les autres.

« Attendons la course », a déclaré le coéquipier de Leclerc, Carlos Sainz, après s'être qualifié quatrième. « C'est là qu'ils ont soudainement augmenté les niveaux et ils ont réussi à avoir une dégradation que personne ne peut avoir et un rythme de course que personne ne peut avoir. »

Russell a ajouté : « Je pense que nous savions tous que ça allait être très serré [in qualifying] entre nous, Ferrari, Aston Martin, McLaren et Checo [Perez], et je pense que l'écart en qualifications aujourd'hui était probablement légèrement plus proche de Max que prévu. Mais je pense que le rythme de course est le plus important et nous nous attendons probablement à un déficit de 0,5 seconde ; c'est ce que nous pensions après les tests, mais nous verrons demain. »

Verstappen, qui était assis à côté de Russell lors de la conférence de presse lorsque le pilote Mercedes a fait sa prédiction du rythme de course, a immédiatement exprimé une véritable surprise face au pessimisme de son rival.

« Une demi-seconde ?! » » a demandé Verstappen.

« Est-ce que c'est trop petit ? » Russel a répondu.

« Non, je pense que c'est beaucoup trop gros », a répondu Verstappen. « Mais si tu dis ça maintenant, ce sera mieux demain. »

Suivant peut-être ses propres conseils, le champion en titre a minimisé la facilité avec laquelle une 55e victoire en carrière surviendrait samedi, faisant référence à sa propre lecture des simulations de course lors des essais et des séances d'essais.

« Nous avons fait pas mal de longs runs maintenant, au point qu'on s'en lasse presque », a-t-il déclaré. « Mais oui, je suis convaincu que nous avons une bonne voiture de course. Mais je pense aussi que ce que vous avez vu hier lors des longs relais, les écarts sont faibles, et c'est une question d'attention aux détails qui fera également la différence demain. »

La vérité, comme c'est souvent le cas, se situe probablement quelque part entre les deux, mais il reste suffisamment de questions sans réponse avant la première course pour rendre les choses intéressantes.

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