SpaceX demande une dérogation pour lancer Starship « au moins » neuf fois cette année


Alors que SpaceX s’approche de son premier lancement de Starship en 2024 – peut-être dans les trois semaines – depuis son installation Starbase dans le sud du Texas, la société fait pression sur les régulateurs pour qu’ils augmentent la cadence de ses vols.

Lors d'un point de presse cette semaine, l'administrateur du transport spatial commercial à la Federal Aviation Administration, Kelvin Coleman, a déclaré que l'agence travaillait avec la société pour tenter de faciliter le processus d'autorisation de lancement de Starship.

« Ils envisagent un calendrier de lancement assez agressif cette année », a-t-il déclaré. « Ils envisagent, je crois, au moins neuf lancements cette année. Cela fait beaucoup de lancements. Si vous apportez des modifications et les faites une par une, cela représente beaucoup de travail. Nous avons constamment discuté avec SpaceX. 24 heures sur 24, nous nous réunissons et essayons de comprendre comment y parvenir. Nous sommes investis dans l'entreprise et nous travaillerons donc avec eux pour les remettre en marche dès qu'ils le pourront.

Après que SpaceX ait décidé de lancer et de tenter de faire atterrir son véhicule Starship au Texas il y a environ cinq ans, la société a dû se soumettre à une évaluation environnementale approfondie du site. Dans le cadre de ce processus, la FAA a réalisé une évaluation environnementale programmatique finale en juin 2022. À la suite de cet examen, SpaceX a reçu l'autorisation d'effectuer jusqu'à cinq lancements de Starship depuis le sud du Texas par an. Un responsable de la FAA a confirmé à Ars que la société cherchait à modifier cette limite de cinq lancements pour s'adapter à un taux de vol plus élevé.

Prochain lancement, le mois prochain ?

SpaceX a lancé son premier véhicule Starship, qui est la plus grande fusée jamais construite et qui devrait être à terme entièrement réutilisable, en avril 2023. Ce vol a causé de graves dommages au site de lancement près de la plage de Boca Chica et a soulevé des préoccupations environnementales après avoir projeté de gros morceaux. de béton et de poussière dans les zones humides environnantes. Coleman a déclaré que le processus d'enquête sur les anomalies et d'examen réglementaire après ce vol avait duré environ six mois, ce qui, selon lui, est à la mesure du travail impliqué.

La deuxième tentative de lancement de la société en novembre a été plus réussie, car le booster du premier étage, Super Heavy, a effectué un vol essentiellement nominal et l'étage supérieur du Starship a réussi à se séparer du booster avant qu'il ne subisse une anomalie et ne soit perdu. Il n'y a eu aucun dégât au sol cette fois. Le travail requis par la FAA pour cet examen des anomalies représentait environ un tiers de celui-ci, a déclaré Coleman.

Le fondateur de SpaceX, Elon Musk, a déclaré que son entreprise visait désormais la période du début à la mi-mars pour la troisième tentative de lancement de Starship. Ce vol du véhicule hautement expérimental, a déclaré Musk, a de bonnes chances d'atteindre l'orbite avec succès. Coleman a déclaré que, d’un point de vue réglementaire, ce calendrier semble « à peu près correct ».

Dotation en personnel

Lors de son témoignage au Congrès en octobre dernier, Bill Gerstenmaier, vice-président de SpaceX chargé de la construction et de la fiabilité des vols, a déclaré qu'il souhaitait voir la Chambre et le Sénat américains fournir davantage de ressources à la FAA pour ses processus d'examen des licences. Le nombre de lancements américains est passé de quelques dizaines par an à plus de 100, et de nombreuses nouvelles entreprises cherchent à obtenir l'approbation réglementaire pour leurs activités de vols spatiaux. L'agence prévoit d'autoriser plus de 150 lancements et rentrées cette année. Sa tâche principale est de protéger les personnes et les biens au sol contre les dangers des vols spatiaux.

« Eh bien, je pense que Gerst avait raison », a déclaré Coleman, faisant référence à Gerstenmaier par son sobriquet couramment utilisé. « Et j'ai apprécié ce qu'il avait à dire en faveur de davantage de ressources. »

Coleman a déclaré que lorsqu'il a rejoint la branche Commercial Space Transportation de la FAA en 1996, l'organisation comptait 40 employés. Il y a dix ans, ils étaient 73. Aujourd’hui, ils sont 143, et l’organisation cherche « de manière agressive » à atteindre 157 employés en Floride, en Californie, au Texas et à Washington, DC.

« Actuellement, nous sommes environ 140 personnes, et ils pédalent aussi vite qu'ils le peuvent », a-t-il déclaré. « Nous travaillons le week-end. Nous travaillons tard dans la nuit. Nous avons besoin de personnel supplémentaire. »

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