Johnny Eblen et Impa Kasanganay montrent le potentiel de ce que pourrait être l'avenir du PFL


Impa Kasanganay est à trois mois de remporter la saison 2023 de la PFL en tant que poids mi-lourd. Il perd maintenant du poids pour affronter le champion des poids moyens du Bellator MMA, Johnny Eblen, samedi soir à Riyad, en Arabie Saoudite, dans l'espoir qu'une victoire pourrait renforcer ses arguments pour un éventuel tir contre les poids lourds Francis Ngannou. Et oh, au fait, il n’a pas non plus complètement abandonné ses aspirations chez les poids welters.

« Je ne considère même pas les catégories de poids », a déclaré Kasanganay à Crumpa. « Je n'essaie pas d'être le meilleur poids moyen ou mi-lourd au monde. Je me concentre sur le fait d'être le meilleur combattant possible. Que ce soit à 170 livres ou à 265 livres, c'est juste une forme de discipline différente. »

Grâce à l'acquisition de Bellator MMA par PFL à la fin de l'année dernière, il existe de nombreuses opportunités pour les combattants qui cherchent à sortir des sentiers battus. La PFL continuera à gérer les deux ligues pour le moment, mais elle est impatiente de mélanger les effectifs. L'événement PFL contre Bellator de samedi comportera plusieurs affrontements champion contre champion, et une poignée d'athlètes Bellator participeront à la saison 2024 de la PFL.

On peut soutenir qu’aucun combattant des deux équipes ne cherche à saisir davantage d’opportunités dans n’importe quelle division que Kasanganay (15-3), qui s’est déjà révélé être un caméléon en matière de poids. Il s'est battu à la limite des poids welters de 170 livres à l'UFC pas plus tard qu'en 2021. Il a remporté le tournoi PFL de l'année dernière à 205 livres sans perdre de poids, et devrait gagner confortablement 185 livres cette semaine. Au plus lourd, dit-il, il pesait 245.

Immédiatement après avoir battu Joshua Silveira en finale de la PFL en novembre, Kasanganay a appelé Ngannou, un poids lourd de la PFL, ancien champion de l'UFC et maintenant boxeur professionnel. Ce n’était pas exactement une annonce traditionnelle. Pour le moment, personne ne placerait Kasanganay sur une liste restreinte d’adversaires potentiels de Ngannou. Mais Kasanganay, dont la famille est originaire d’Afrique, voit une voie claire pour mener à bien ce combat.

« Certains disaient [the callout] « C'était faux, mais c'est quelque chose pour lequel je prie et pour lequel je travaille », a déclaré Kasanganay. « J'ai été la première personne de ma famille à être née en dehors du Congo. Le PFL veut recréer'[The] Rumble in the Jungle' en Afrique. Mes parents sont originaires de Kinshasa, la même ville où a eu lieu ce combat. Ce serait une belle histoire.

« J'ai l'intention de continuer à parler de ce combat, de le garder dans l'esprit des gens et de m'occuper des affaires. L'affaire en ce moment, c'est Johnny Eblen. Ensuite, il s'agit de remporter à nouveau la saison de la PFL en tant que poids mi-lourd. Ensuite, peut-être un passage à poids lourd. Si Francis a besoin de plus de temps, pas de problème, je me battrai [former Bellator MMA light heavyweight champion] Vadim Nemkov. Donnez-moi les défis qui font obstacle à ce combat. C'est ce que je veux. »

Double tenant du titre au Bellator, Eblen (14-0) représente bien plus qu'un obstacle dans la quête de Kasanganay pour Ngannou. Certains pensent qu'Eblen, un ancien lutteur collégial de la Division I de la NCAA à l'Université du Missouri, est déjà le numéro 1 des poids moyens au monde – devant ses homologues de l'UFC Dricus Du Plessis, Sean Strickland, Israel Adesanya et Robert Whittaker.

Il est difficile pour un combattant non membre de l'UFC de pénétrer dans les conversations sur « les meilleurs au monde », mais Eblen l'a fait grâce à des performances dominantes et un ensemble de compétences bien équilibré. Il est issu du milieu de la lutte, mais le reste de son jeu, qu'il a affiné dans une ambiance de classe mondiale au sein de l'American Top Team (ATT), est très bien développé.

« Je pense que c'est ma régularité et le fait que je peux tout faire », a déclaré Eblen à propos de son classement des poids moyens élevés. « À l'UFC, la ceinture a changé de mains et chaque champion est plutôt très bon dans un aspect du jeu. Donc, je pense que ce sont mes performances constantes et que j'ai été impressionnant dans toutes les facettes. »

Eblen a signé avec Bellator après son quatrième combat professionnel, en grande partie grâce à sa relation étroite avec l'ancien champion Strikeforce Muhammed « King Mo » Lawal. Lawal est maintenant entraîneur chez ATT et a encouragé Eblen à signer avec Bellator parce que la promotion non seulement le voulait vraiment, mais le payait bien. Au fur et à mesure que le succès d'Eblen grandissait, Bellator renégociait régulièrement son contrat pour le garder sous sa bannière.

L'acquisition par le PFL de l'équipe de Bellator était un timing parfait pour Eblen, qui a pris la ceinture de Gegard Mousasi en 2022 et a décroché la défense du titre contre Anatoly Tokov et Fabian Edwards, tous deux en 2023. Il admet que ses options à Bellator, où il combat depuis 2019, étaient commence à s’éclaircir – donc affronter un champion PFL 2023 d’une catégorie de poids différente dans un nouveau produit à la carte pour la PFL était une opportunité bienvenue.

« Il n'y a pas vraiment beaucoup de confrontations intéressantes à Bellator, à part les gars que j'ai déjà combattus », a déclaré Eblen. « C'est un peu nul, mais c'est comme ça, et je comprends le sport et la nature du MMA. Ces organisations ne veulent pas faire de promotion croisée. Mais maintenant, nous pouvons faire de la promotion croisée dans un sens, et Je suis heureux d'en faire partie, car j'ai l'impression d'avoir déjà combattu le who's who de ma catégorie de poids au Bellator. »

Les rumeurs concernant l'acquisition imminente de Bellator par PFL constituaient un sujet important pour MMA en 2023. Maintenant que l'accord est finalisé, un sujet majeur en 2024 sera son impact sur l'industrie et certains des principaux acteurs impliqués. Chaque athlète inscrit sur la carte de samedi a plus d'options cette année qu'il y a 12 mois. Certains des plus grands noms à surveiller ce week-end incluent Renan Ferreira et Clay Collard du PFL et Patricio Freire et Ryan Bader du Bellator.

Mais avec Eblen déjà sur le point de devenir une supériorité perçue des poids moyens malgré son exclusion de l'UFC et les nobles ambitions de Kasanganay de transformer ce nouveau système en un véhicule vers Ngannou, le co-événement principal de 185 livres est sans doute le match le plus intrigant de la carte.

« J'adore combattre Eblen. Je pense qu'il a mérité toutes les distinctions », a déclaré Kasanganay. « C'est un pionnier qui a prouvé qu'on pouvait être un grand combattant en dehors de l'UFC. Je crois qu'il l'a fait… et je crois que c'est ce que je peux faire dans ce combat. »

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

*