Revue « Le bain du diable » : un psychodrame troublant sur une femme poussée à l'extrême dans l'Autriche rurale du XVIIIe siècle


Le duo de cinéastes autrichiens Veronika Franz et Severin Fiala n'a apparemment jamais rencontré un décor boisé isolé qui ne semblait pas être le bon endroit pour échouer une femme traumatisée. Suivant Bonne nuit maman (l'original effrayant de 2014, pas le remake américain mou) et leurs débuts en anglais Le chaletils s'éloignent de l'horreur sans renoncer à l'atmosphère troublante ni au goût du macabre dans leur étude intense des personnages, Le bain du diable (Le bain du diable). Bien qu'elle soit terriblement sombre et présente quelques problèmes de rythme, il s'agit d'une étude psychologique captivante réalisée par des réalisateurs opérant avec un commandement redoutable.

Dès le début, le nouveau film de Franz et Fiala rappelle celui de Robert Eggers. La sorcière, bien qu'il se déroule plus d'un siècle plus tard, en 1750. Il met l'accent de la même manière sur l'ambiance et les détails historiques authentiques, qui sont peut-être encore plus granulaires ici. Mais de vagues suggestions de sorcellerie s’avèrent rapidement trompeuses, l’histoire étant plutôt alimentée par les forces convergentes de la religion, du folklore et de la nature.

Le bain du diable

L'essentiel

Pas d'horreur mais quand même très horrible.

Lieu: Festival du Film de Berlin (Compétition)
Casting: Anja Plaschg, Maria Hofstatter, David Scheid, Natalija Baranova, Camilla Schielin, Lorenz Trobinger, Claudia Martini, Agnes Lampl, Lukas Walcher, Reinhold Felsinger
Réalisateurs-scénaristes: Veronika Franz, Séverin Fiala

2 heures 1 minute

Produit par Ulrich Seidl, le film a été acquis avant sa première en compétition berlinoise par Shudder pour l'Amérique du Nord et d'autres territoires clés et sa sortie est prévue pour l'été.

Le bain du diable – non, ce n'est pas cette baignoire que Barry Keoghan a bu juste après que Jacob Elordi soit entré. Brûlure de sel – était la langue vernaculaire du XVIIIe siècle pour désigner la mélancolie. Franz et Fiala construisent leur film autour d'une recherche historique sur la période où la dépression chronique a poussé des centaines de personnes à travers l'Europe – principalement des femmes – à échapper à l'enfer de leur vie quotidienne en commettant un meurtre. Cela leur a permis de se repentir et de demander l’absolution en confession avant d’être exécutés, plutôt que d’affronter la damnation éternelle pour le péché impardonnable du suicide. Ce phénomène est parfois qualifié de suicide par procuration.

Les victimes étaient pour la plupart des enfants, poussés par le raisonnement catholique profondément foiré selon lequel leurs âmes étaient encore pures, de sorte que leurs assassins leur rendaient presque service en les envoyant au paradis avant qu'ils ne puissent pécher.

Les scénaristes-réalisateurs dissipent tout doute sur la direction que prend leur histoire en plaçant une citation dès le départ : « Comme mes ennuis me lassaient de cette vie, j’ai eu l’idée de commettre un meurtre. » Un prologue troublant montre une femme prenant cette ligne d'action désespérée avec un bébé près d'une cascade dans les forêts rocheuses de Haute-Autriche, avant de se rendre à travers une brume dense jusqu'aux autorités locales pour déclarer : « J'ai commis un crime ».

Les séquelles persistantes de cet infanticide restent bien visibles comme un horrible avertissement lorsque la jeune protagoniste profondément religieuse, Agnès (Anja Plaschg), se marie et déménage dans une austère maison en pierre de la région.

Manifestement une personne ayant un lien fort avec la nature, Agnès prend plaisir à tordre des brindilles, des feuilles et des baies pour en faire une guirlande de mariage. Mais déjà lors de l'exubérante fête du village, certains indices laissent penser que son nouveau mari, Wolf (David Scheid), pourrait préférer la compagnie de ses copains de beuverie. Son désintérêt pour le sexe lors de leur nuit de noces et par la suite la fait se sentir seule dans sa nouvelle maison, ses prières pour avoir la chance d'avoir un enfant restent sans réponse.

Le malheur d'Agnès n'est pas aidé par la présence constante de la mère autoritaire de Wolf (Maria Hofstatter), qui critique dès le début presque tout ce que fait sa belle-fille. Cela vaut pour ses efforts pour participer à la pêche, son organisation de la cuisine ou encore son habitude de s'égarer pendant des heures dans les bois au lieu d'être à la maison pour s'occuper des chèvres et des poules et préparer le dîner de son mari.

Lorsque la vieille femme aigre aperçoit un vase rempli de feuillages qu’Agnès a rassemblé, elle lui dit : « Jetez ces déchets. » Elle n'a aucune utilité pour tout ce qui n'est pas strictement utilitaire, ce qui donne à Agnès un aspect éthéré et déplacé lorsqu'elle organise sa collection d'insectes morts ou tourne son visage vers un coin de soleil alors qu'un papillon se pose sur sa peau.

Alors qu'elle est dans les bois, Agnès est surprise de trouver un tableau macabre avec le cadavre du meurtrier du prologue, assis sur une chaise, avec la plupart de ses doigts et de ses orteils coupés et sa tête coupée assise sur une table à côté d'elle. Une illustration punaisée sur un arbre décrit les événements qui l'ont amenée là. Mais tandis qu'Agnès revient sans cesse sur les lieux, sa fascination morbide témoigne de la pitié et peut-être d'une sorte de parenté.

Franz et Fiala n'exagèrent jamais les difficultés de la situation d'Agnès dans sa nouvelle maison. Ils font de Wolf un homme assez décent, non sans compassion, bien que peut-être inadapté au mariage, tandis qu'Agnès est trop rêveuse pour réussir avec sa mère durement mordue. La vieille femme reproche à sa belle-fille son échec à concevoir un enfant.

Mais l'état mental d'Agnès se détériore progressivement à mesure qu'elle réalise qu'elle est destinée à rester sans enfant et pratiquement seule. Elle est gravement secouée par une tragédie dans le village, et une tentative de s'enfuir et de retourner dans sa famille se termine avec Wolf la traînant en arrière, hurlant et hystérique. Elle se met au lit et commence à ingérer de petites doses de mort-aux-rats, l'affaiblissant physiquement et envoyant son esprit dans des détours hallucinatoires.

Le film peut être lent ; la préparation de la spirale finale d'Agnès semble longue étant donné que nous connaissons dès le début une version de ce qui s'en vient, ce qui fait que l'histoire traîne un peu vers le milieu. Mais les cinéastes exploitent le pathos des femmes ordinaires emprisonnées dans des vies déchirantes comme un chagrin intemporel, et Plaschg est d'une efficacité déchirante pour montrer comment Agnès continue de se replier plus profondément sur elle-même, la poussant à la violence. Même avec une issue prédéterminée, les moyens désastreux pour elle de se libérer de la souffrance sont à la fois choquants et déchirants.

En plus de jouer le rôle principal exigeant, à l'écran pendant presque toutes les deux heures, Plaschg a composé la partition lugubre (elle enregistre sous le nom de Soap&Skin), dominée par des cordes pensives qui prennent des tons plus sombres et plus inquiétants à mesure que l'histoire progresse vers son conclusion inexorable, dont l'impact horrible est accentué par la décision de sauter directement toute procédure de procès. Les airs festifs au tempo rapide de la célébration du mariage trouvent un écho maladif avec les réjouissances encore plus exubérantes déclenchées par la traduction d'Agnès en justice.

Le comportement barbare des spectateurs lors d'une exécution est littéralement à glacer le sang, mais Franz et Fiala refusent de jouer même les éléments les plus graphiques comme de l'horreur. Ils s'en tiennent à un style naturaliste rigoureux, tissant une tapisserie remarquablement vivante de la vie d'une communauté paysanne rurale au XVIIIe siècle – des villageois ramassant des pierres dans les champs ou faisant la queue pour une petite miche de pain noirci après leur journée de travail. Les scènes de pêche dans un grand étang boueux sont particulièrement fascinantes ; le travail impliqué vous fait mal au dos rien qu'en regardant.

Contrairement à ses compositions ordonnées pour Bonne nuit maman, le directeur de la photographie Martin Gschlacht adopte ici un style moins formel qui vire presque au documentaire. Il apporte des tons sombres de terre aux environnements faiblement éclairés et aux lieux hivernaux, capturant la dureté de la terre mais aussi une image occasionnelle de la beauté picturale. Les contributions des décorateurs Andreas Donhauser et Renate Martin ainsi que de la costumière Tanja Hausner sont essentielles à l'effet enveloppant de ce drame sombre mais captivant sur un morceau d'histoire peu connu.

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