Avant qu’Ingenuity n’atterrisse sur Mars, les scientifiques ont presque réussi à le tuer


MiMi Aung pouvait à peine contenir son enthousiasme alors qu'elle remontait Oak Grove Drive, l'artère verdoyante menant au Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

Aung avait passé ses années de formation en Birmanie et en Malaisie, deux pays sans programme spatial. Une carrière dans l’aérospatiale semblait hors de sa portée. Et pourtant, elle se trouvait là, à 22 ans, avec un entretien d'embauche pour éventuellement travailler sur le Deep Space Network. Aung rêvait d'aider la NASA à intercepter et à amplifier les faibles signaux renvoyés vers la Terre depuis les vaisseaux spatiaux les plus éloignés de l'humanité, y compris les Voyagers.

« Je m'en souviens comme si c'était hier », a déclaré Aung.

Ce jour-là, en 1990, cet ingénieur passionné de mathématiques a interviewé des managers potentiels et visité les installations du laboratoire. J'avais immédiatement l'impression d'être à la maison. De nature énergique et enthousiaste, Aung parlait rapidement et posait un million de questions. « Vous êtes comme un enfant dans un magasin de bonbons », a fait remarquer l'un des gérants. Elle était. Aung ne pouvait pas s'en empêcher. Plus que partout ailleurs dans le monde, c’est là qu’elle voulait être.

Elle a obtenu le poste. Au cours du prochain quart de siècle, Aung travaillera sur le Deep Space Network et sur divers autres programmes. Finalement, elle est devenue gestionnaire, supervisant les systèmes de guidage, de navigation et de contrôle qui aident les vaisseaux spatiaux à voler.

En 2014, elle a eu le choix. Aung pourrait rester directeur – un poste privilégié dans la hiérarchie du Jet Propulsion Laboratory (JPL) – ou reprendre un projet naissant visant à développer un petit hélicoptère qui pourrait un jour voler sur Mars.

Aung a franchi le pas. Elle et une petite équipe se sont plongés dans les détails techniques d'un défi d'ingénierie presque impossible en raison de l'air exceptionnellement rare sur la planète rouge. Mais alors même que l'équipe progressait, un formidable éventail d'adversaires s'alignait contre le programme destiné à faire du stop sur le Persévérance rover vers Mars en 2020.

À maintes reprises, au JPL, dans les étages supérieurs du siège de la NASA à Washington, DC et dans les salles du Congrès, ces critiques ont tenté de tuer Ingéniosité. Et à plusieurs reprises, ils ont failli y parvenir.

C'est l'histoire intérieure de la façon dont Aung et quelques champions du vol sur Mars ont finalement prévalu.

L'origine de l'ingéniosité

Les scientifiques fous du JPL rêvaient depuis un moment de voler sur Mars. Un ingénieur nommé Bob Balaram a commencé à réfléchir à cette idée dans les années 1990, et lui et une petite équipe ont reçu un peu d'argent pour mettre la plume sur le concept. Mais avant qu’ils puissent commencer à construire quoi que ce soit, le financement s’est tari. Le projet est resté sur la glace pendant plus d’une décennie.

Il a reçu une nouvelle vie en 2013 lorsque le directeur de longue date du JPL, un scientifique et ingénieur né au Liban nommé Charles Elachi, visitait la division de guidage et de navigation. Le groupe comptait environ 1 000 employés, dont Aung, directeur adjoint. Elle accompagnait Elachi et un ingénieur principal du laboratoire, René Fredat. Après avoir visité le laboratoire de drones, ils sont montés à bord d’un petit bus pour se rendre à l’arrêt suivant.

« Pourquoi ne pilotez-vous pas de drones ou d'hélicoptères sur Mars ? » Elachi a demandé à Fredat.

Ni lui ni Aung n’avaient de bonne réponse. Elachi a donc fourni un peu de financement de démarrage à Balaram et à quelques autres pour mettre à jour leurs calculs des années 1990 et déterminer si la révolution de la miniaturisation stimulée par la technologie de la téléphonie mobile permettrait de voler sur Mars, où un véhicule devait être extrêmement léger mais capable de tourner. ses lames à des milliers de tours par minute, c'est possible. Aung a été invité à soutenir le projet en tant que travail secondaire.

Charles Elachi a été directeur du JPL pendant une décennie et demie.

Finalement, cela lui prenait de plus en plus de temps. En septembre 2014, Aung a dû choisir entre rester à la tête d'une grande division ou prendre en charge le projet d'hélicoptère. Même à cette époque, des vents politiques défavorables tournaient autour de cette idée, qui lui ferait perdre une place précieuse sur le marché. Persévérance rover issu d’expériences scientifiques.

« Avec le recul, je réalise à quel point c'était important d'abandonner », a-t-elle déclaré à propos du rôle de direction au JPL. « Mais à ce moment-là, je n'y ai pas réfléchi à deux fois. J'avais l'impression que j'avais quelque chose à donner. »

C'était sa grande chance, alors elle l'a saisie.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

*