MMA confidentiel : Tom Aspinall, « finaliste pour la reine du bal », et la nature des titres intérimaires de l'UFC


Tom Aspinall a assommé Sergei Pavlovich avec des coups de poing pour remporter le titre intérimaire des poids lourds de l'UFC à l'UFC 295 en novembre. Depuis, il ne peut plus que lancer des clichés via les réseaux sociaux.

Aspinall demande – suppliant, dans certains cas – quelque chose qui devrait être la prochaine étape naturelle pour un champion par intérim : un combat contre le champion incontesté pour unifier les titres. Mais ses correspondances au clavier risquent de ne servir à rien.

Jon Jones est le champion des poids lourds de l'UFC, sans parler du plus grand combattant de MMA de tous les temps. Il devait défendre cette ceinture à l'UFC 295 à New York contre Stipe Miocic, qui possède le meilleur CV de l'histoire de la division poids lourds de la promotion. Mais Jones s'est déchiré les pectoraux, obligeant le combat avec Miocic à être reporté. L'UFC a réuni Aspinall et Pavlovich pour la ceinture intérimaire à sa place.

Lorsque Jones reviendra de blessure, le plan est de réserver à nouveau le match avec Miocic. C'est un combat d'héritage entre deux futurs membres du Temple de la renommée. Les deux hommes se voient promettre une grosse somme d’argent pour cet affrontement très médiatisé. Jones veut ce combat. Miocic veut ce combat. Et c’est aussi le combat que souhaite l’UFC.

Cela laisse Aspinall dans le froid, tenant une ceinture dorée qui ne veut pas dire grand-chose en surface. Tout ce qu’Aspinall veut faire, c’est prouver qu’il est le meilleur poids lourd des arts martiaux mixtes. Il y a une chance qu'il ne puisse pas faire cela contre des légendes comme Jones ou Miocic, si les deux abandonnent après ce combat, ce qui est une réelle possibilité.

Dans la plupart des cas, le champion par intérim de l’UFC a la possibilité d’unifier le titre avec le champion sortant. Mais pas toujours. Colby Covington et Tony Ferguson étaient champions par intérim dans leurs divisions respectives et n'ont jamais eu la chance d'unifier les ceintures.

Cette situation chez les poids lourds amène beaucoup de gens – peut-être même Aspinall lui-même – à s'interroger sur l'intérêt d'un titre intérimaire sans une voie claire vers une unification dans un avenir proche. Crumpa a interrogé les combattants, les entraîneurs et les managers lors de la semaine de combat de l'UFC 297 à Toronto sur leurs réflexions sur les ceintures intérimaires – et a obtenu des sentiments mitigés.

« Je pense que les titres intérimaires sont utilisés pour jouer en faveur de la promotion », a déclaré un entraîneur de MMA de haut niveau sous couvert d'anonymat. « Je pense qu'il n'y a pas de rime ou de raison claire pour expliquer pourquoi ils les utilisent, quand ils ne le font pas, qui les obtient, qui ne les utilise pas. »

Il n’était pas nécessaire qu’Aspinall contre Pavlovich soit pour le titre intérimaire. Il s’agissait plutôt d’un moyen d’adoucir la carte de l’UFC 295 après la défaite de Jones contre Miocic, ainsi que de contraindre Aspinall et Pavlovich à se battre dans un bref délai. L’UFC décide arbitrairement des combats pour le titre intérimaire. Il n’y a pas de règle établie. Parfois, les champions peuvent être absents pendant plusieurs mois, voire un an, sans qu'un combat pour le titre intérimaire ait lieu. D’autres fois, comme lorsque Francis Ngannou a remporté le titre des poids lourds en 2021, l’UFC a organisé un combat pour le titre intérimaire avec Ciryl Gane et Derrick Lewis cinq mois plus tard.

« Si l'UFC a toujours su que ce serait Jones et Stipe, alors il n'y avait aucune raison de faire un intérim pour brouiller les pistes », a déclaré un entraîneur. « Tu as une finaliste pour le titre de reine du bal ? Genre f…, mec. »

L’idée d’un tenant du titre par intérim n’est pas mauvaise à première vue. Si un champion est blessé et doit être absent pendant une période prolongée – et Jones pourrait être absent huit mois ou plus – alors c'est un moyen de garder la division active et en mouvement. Du moins, en théorie. Dans ces circonstances, le chemin d’Aspinall n’est pas clair car Jones ne semble pas disposé à le combattre ensuite. Miocic aussi, l'ancien double champion qui a refusé un combat contre Aspinall à l'UFC 300.

Peut-être qu'Aspinall finira par défendre la ceinture intérimaire. Cela a déjà été fait par les champions par intérim Antonio Rodrigo Nogueira et Renan Barao, mais plus depuis que Barao l'a fait il y a 11 ans. Si Aspinall le fait, il y a un prix de consolation assez décent. Selon les managers, dans de nombreux cas, les champions par intérim sont payés comme des champions incontestés. Alors non, Aspinall pourrait ne pas avoir sa chance chez Jones. Mais son prochain combat, s’il défend le titre intérimaire, sera pour lui plus lucratif.

« Tout dépend de la façon dont votre manager négocie », a déclaré un manager qui a représenté des champions incontestés et par intérim. « Je peux vous dire que pour le seul champion par intérim que nous avions, il était payé exactement comme s'il était champion. Et les frais accessoires étaient exactement comme s'il était champion. … Je suis tout à fait favorable. [interim titles]. Je pense que la différence de salaire est importante, la différence dans les faux frais – billets, chambres d'hôtel, vols. Tout ça change en tant que champion par intérim. »

Un autre manager a déclaré qu'étant donné la structure salariale, la distinction « intérimaire » ne signifie pas grand-chose dans le grand schéma des choses.

« En fin de compte, vous devez porter cette ceinture partout », a déclaré le manager. « Il n'y a vraiment pas de 'Oh, mais vous êtes l'intérim.' Personne ne s'en soucie vraiment. Quelle est la différence entre Aspinall qui porte un titre intérimaire et Jamahal Hill qui porte le vrai titre ? [light heavyweight] un parce que [Jiří Procházka] y a-t-il renoncé ? C'est la même chose. »

Dans un monde parfait, le champion de l’UFC serait le meilleur combattant du monde dans sa catégorie de poids respective. Mais cela ne fonctionne pas toujours ainsi. Le titre UFC est un titre promotionnel. Ce n'est pas comme gagner le Super Bowl ou les World Series. Être champion de l’UFC est de loin la plus grande réussite en MMA. Mais cela peut aussi être circonstanciel et basé sur le timing, comme le scénario mentionné ci-dessus dans lequel Procházka abandonne le titre des 205 livres en raison d'une blessure et Hill remporte le titre vacant l'année dernière en battant Glover Teixeira.

Beaucoup de gens croient déjà qu'Aspinall est le meilleur poids lourd du monde, et rares sont ceux qui diraient qu'il est l'avenir de la division. Aspinall a 30 ans. De l’autre côté, Jones a 36 ans et Miocic 41 ans.

Tout ce qu'Aspinall demande, c'est une chance de prouver qu'il est le meilleur. Et c’est difficile de faire ça, toutes choses mises à part, sans entrer dans la cage avec Jones ou Miocic. C'est comme le vieux Ric Flair qui disait : « Pour être l'homme, il faut le battre. »

« Si vous êtes un champion par intérim, dans la plupart des cas, ce champion par intérim doit combattre 'l'homme' pour bâtir son nom », a déclaré un ancien champion de l'UFC. « Ce combat contre Pavlovich n'a pas fait grand-chose pour la valeur du nom d'Aspinall et la valeur du pay-per-view. Il a besoin de Jones ou de Stipe. »

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