Le plus grand effort américain de suppression de barrage à ce jour a commencé


S'étendant des montagnes olympiques jusqu'au détroit de Juan de Fuca, la rivière Elwha, dans l'État de Washington, est désormais libre. Pendant environ un siècle, les barrages d'Elwha et de Gilnes Canyon ont capté ces eaux. Les deux ont depuis été supprimés et la restauration du bassin versant a commencé.

Le projet de démantèlement du barrage est le plus important jamais réalisé aux États-Unis, même s'il ne durera pas longtemps. Le projet de suppression du barrage de la rivière Klamath a commencé, et quatre de ses six barrages (JC Boyle, Copco n°1, Copco n°2 et Iron Gate) devraient être détruits d'ici la fin de l'année, et le retrait a commencé cette semaine. . (En fait, Copco n°2 a déjà disparu.)

Une fois le projet terminé, le Klamath s'étendra de l'Oregon au nord-ouest de la Californie en grande partie sans entrave, permettant aux sédiments, à la matière organique et à ses eaux agitées de s'écouler librement en aval tandis que des poissons comme le saumon, la truite et d'autres espèces migratrices bondissent et se tortillent en amont vers frayer.

Carte montrant l'emplacement du bassin de la rivière Klamath, avec les quatre barrages qui doivent être supprimés indiqués en rouge.

Aux États-Unis, des barrages sont supprimés pour diverses raisons. Beaucoup sont simplement vieux. « Ils sont dans les rivières au-delà de leur durée de vie prévue », a déclaré Lucy Andrews, doctorante à l'Université de Californie à Berkeley, qui étudie la gestion des ressources en eau. «Ils ont un fort potentiel d’échec, en particulier si l’on prend en compte le changement climatique.» En d’autres termes, ces barrages n’ont pas été conçus pour résister aux régimes de précipitations capricieux d’aujourd’hui. D'autres barrages ne fonctionnent plus comme ils ont été conçus, a déclaré Jonathan Warrick, géomorphologue côtier de l'US Geological Survey.

Le retrait peut également inverser les dommages écologiques qui, dans l'ouest des États-Unis, nuisent souvent aux poissons migrateurs, mais peuvent également causer des problèmes à d'autres espèces et écosystèmes sensibles. En outre, les barrages « ont chassé les nations tribales de leurs terres et rompu les liens avec des voies navigables et des espèces culturellement importantes », a déclaré Andrews, parlant spécifiquement de la Californie. « Dans ces contextes, la suppression d’un barrage peut en réalité constituer une étape importante vers la réparation. »

Apprivoiser l'eau

Les barrages, petits et grands, remplissent diverses fonctions, a déclaré Andrews (les grands barrages sont pour la plupart ceux qui mesurent plus de 15 mètres, soit à peu près la hauteur d'un bâtiment de quatre étages).

« De nombreux barrages ont été construits dans les États de l'Est pour les usines et la production d'électricité », a déclaré Warrick. La plupart de ces barrages étaient relativement petits, mais après la Seconde Guerre mondiale, les grands barrages ont proliféré dans tout l’Occident. Aujourd'hui, les barrages américains contrôlent les inondations, produisent de l'énergie hydroélectrique et stockent l'eau pour un usage municipal ou agricole, a-t-il expliqué. « La plupart des barrages sont construits pour faire un peu de chacun. » Les loisirs sont également pris en compte dans les analyses coûts-avantages des barrages existants, a déclaré Warrick.

Le barrage de Glen Canyon retient le fleuve Colorado dans le nord de l'Arizona et compte parmi les plus grands barrages des États-Unis, avec une hauteur de 220 mètres (710 pieds).

Mais « les barrages perturbent un certain nombre de choses dans le corridor fluvial », a déclaré Warrick. « Les barrages captent tous les sédiments qui s'écoulent en aval. »

À mesure que la rivière en amont se jette dans le réservoir, elle perd de l’énergie, ce qui détermine sa capacité à retenir les sédiments. Un delta de sable et de gravier se propage du côté amont du lac qui se forme derrière un barrage, loin du barrage lui-même. Des sédiments fins et boueux peuvent recouvrir le reste du réservoir. Dans certains cas, le réservoir se remplit complètement de sédiments, transformant le barrage en cascade, comme cela s'est produit au barrage de Rindge en Californie du Sud. (De nos jours, il existe des moyens d'extraire les sédiments des réservoirs, allant du dragage et du transport à la construction de tunnels de contournement des sédiments qui utilisent la gravité et la rivière elle-même pour effectuer le travail.)

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