Revue du « Livre de Clarence » : LaKeith Stanfield contre Jérusalem dans une épopée biblique cahoteuse


Dans Le livre de Clarence, Jeymes Samuel applique son style plaisant – musique anachronique, plaisanteries rapides et clins d’œil à part – à une épopée biblique qui finit par être étrangement gênée par ses ambitions comiques. Le dernier projet du réalisateur emmène le public dans la Jérusalem antique, où les habitants se plaignent des Romains et font circuler la nouvelle d'un Messie. La rumeur dit qu'il se fait appeler le fils de Dieu (quelque chose à propos d'une Immaculée Conception) et qu'il peut transformer l'eau en vin. Il dirige un troupeau d'apôtres, 12 hommes consacrés à la diffusion de son évangile (ils croient que tous les hommes naissent égaux). Peu de gens ont vu ce Jésus, mais son existence les passionne.

Clarence (LaKeith Stanfield), un colporteur dont l'attitude arrogante enveloppe les parties les plus douces de son cœur, n'y croit pas. Les affirmations faites au nom de Jésus sont fortes. (Marcher sur l'eau ? Vraiment ?) Dieu n'existe pas et on ne peut pas ressusciter les morts, insiste-t-il. Les gens doivent reprendre le contrôle, rappelle-t-il à son partenaire commercial et meilleur ami Elijah (un RJ Cyler fiable et drôle), et avoir confiance en ce qu'ils savent.

Le livre de Clarence

L'essentiel

C'est mieux quand on ne se prend pas trop au sérieux.

Date de sortie: Vendredi 12 janvier
Casting: LaKeith Stanfield, Anna Diop, RJ Cyler, Omar Sy, Marianne Jean-Baptiste, Michael Ward
Réalisateur-scénariste : Jeymes Samuel

Classé PG-13, 2 heures 16 minutes

Voici ce que Clarence sait : les divisions informelles entre les rues pavées sinueuses et les ruelles sablonneuses de Jérusalem ; sa mère a besoin d'une nouvelle maison, de préférence somptueuse ; il est amoureux de Varinia (Anna Diop), la sœur de son prêteur Jedediah le Terrible (Eric Kofi-Abrefa) ; et s'il ne rembourse pas son prêt dans les 30 jours, Jedediah le tuera.

Le livre de Clarence s'ouvre sur une course de chars et un plan raté. Clarence est en compétition avec Mary Magdalene (Teyana Taylor) dans l'espoir de récupérer son argent et de restaurer son honneur. Leur relais dessine les contours de la vie citadine : la caméra (cinématographie de Rob Hardy) tourne autour des vendeurs ambulants en maudissant les charrettes pour avoir interrompu leurs ventes et dévie les mendiants en se rapprochant des murs des bâtiments blanchis par le soleil pour éviter une collision. La musique (composition musicale de Samuel et supervision musicale de Peter Afterman) résonne en arrière-plan, donnant à ce milieu divin un swag hip-hop. C'est le genre d'introduction audacieuse que l'on attend de Samuel, dont le film précédent, Plus ils tombent forta commencé avec le même enthousiasme.

Samuel modélise Jérusalem d'après la communauté de son enfance dans les maisons immobilières de Harrow Road à Londres. Les rues de cette ville sainte (le film a été tourné à Matera, en Italie et dans ses environs) grouillent d'action et regorgent de familles intergénérationnelles. Même si cela peut sembler dangereux pour les étrangers, les initiés comprennent le réseau loyal sur lequel la communauté a été fondée. Les habitants de Jérusalem tentent simplement de survivre sous le règne oppressif de Ponce Pilate (James McAvoy). Bien sûr, une querelle occasionnelle peut basculer en territoire violent – ​​les dettes doivent être recouvrées, les morts vengés – mais le véritable ennemi est l’empire. Les marques du règne du gouverneur romain sont visibles au début du film alors que les soldats patrouillent dans les rues et intimident les habitants en les harcelant pour obtenir des papiers d'identité. Samuel s’intéresse moins à détailler la politique de cette période qu’à montrer son impact sur la vie civile. La compréhension de Rome vient des chuchotements qui circulent dans la ville et des ordres militaires.

Clarence perd la course face à Mary après avoir rencontré son ennemi juré (Chase Dillon), un chef de gang local perpétuellement méfiant. Il plisse les yeux alors qu'il ordonne à son groupe d'adolescents de lancer des fléchettes sur Clarence et Elijah (également dans le chariot). Leur confrontation est une scène frénétique de corps esquivant des objets volants, de chars se brisant et de chevaux s'enfuyant. Samuel est doué pour l'action ; il y a une qualité ballet dans ces scènes.

Avec ses étalons disparus et la charrette en ruine, Clarence doit trouver un moyen de récupérer l'argent qu'il a dépensé pour ce relais et de payer sa dette. Après quelques détours – mendier pour sa vie au harem de Jedediah, demander conseil à sa mère (Marianne Jean-Baptiste) et rappeler à Varinia son amour – Clarence décide de devenir apôtre. Il pense que si Jedediah – un racketteur craignant Dieu – découvre que son débiteur est chrétien, il pourrait l'épargner.

Une visite à la maison de réunion de Jésus brise toute illusion sur ce plan. Là, Clarence rencontre son frère jumeau, l'apôtre Thomas (également joué par Stanfield), qui rejette son appel à rejoindre l'équipe fraternelle. C'est Stanfield contre lui-même dans ces scènes, et c'est un signe du talent de l'acteur qu'il soit capable de jouer des frères aux personnalités distinctes. Comme pour de nombreux frères et sœurs, les malentendus se sont transformés en mésentente. Clarence en veut à son frère d'avoir abandonné leur famille pour suivre, à ses yeux, un hack. Le scénario de Samuel propose quelques fils émotionnels différents – de la querelle de Clarence avec Thomas à l'amour frémissant de notre protagoniste pour Varinia – mais je me demande si l'énergie du scénariste-réalisateur aurait pu être mieux dépensée pour étoffer ce lien fraternel conflictuel.

Judas (un Michael Ward frappant) offre une chance à notre colporteur désespéré : si Clarence libère quelques esclaves, les apôtres envisageront son adhésion. En essayant d’accomplir cette tâche, Clarence se rend compte que devenir un Messie serait une voie plus lucrative. Chroniquer les aventures de ce charlatan dynamise Le livre de Clarence, qui est entravé par ses incohérences tonales. Clarence fait équipe avec Elijah, son ami Dirty Zeke (Caleb McLaughlin) et le gladiateur Barabbas (Omar Sy) pour diffuser leur mot dans toute la région. Au cours de leurs voyages, ils proposent une alternative à Jésus, des idées basées sur les principes des pseudo-Lumières. « La connaissance est plus forte que la croyance », dit le mantra de Clarence. Stanfield se glisse naturellement dans son rôle de chef de secte en formation, exerçant son charme sur ses électeurs et le public qui regarde des films.

Samuel, qui a grandi dans une famille croyante, se moque des fastes de la religion et des caprices des disciples avec la précision d'un intime. Il suffit de quelques miracles mis en scène pour que les habitants de Jérusalem vident leurs poches. Le réalisateur utilise également son scepticisme de faux prophète pour façonner cette épopée biblique en une offre de genre plus funky. Alors que Ben-Comment ou La passion du Christ traitait le temps de Jésus avec une sorte de pieuse sobriété, Le livre de Clarence se penche sur l'humour. Les passages les plus drôles – comme celui avec un Alfre Woodard qui vole la scène dans le rôle de la Vierge Marie – font un clin d'œil au ridicule de certaines traditions bibliques tout en honorant le respect qu'elles inspirent. Le casting de premier ordre du film contribue également à détendre notre posture. Samuel donne à tous ses interprètes, de John the Baptist de David Oyelowo à Pontious de McAvoy, l'occasion de participer à de bonnes blagues.

C'est donc décevant quand Le livre de Clarence s’arrête avant d’embrasser complètement la farce. Les indices de sérieux présents au début du film s’intensifient. Alors que Clarence commence à croire à sa propre mascarade, le cinéaste tente de tirer des leçons de cette folie. Les moments les plus passionnés atterrissent bizarrement, exacerbant l'incohérence tonale, et les performances se raidissent alors que les acteurs sont obligés de répéter solennellement des phrases lourdes de poids comme « tenir l'espace ». C'est un tour inutile pour Le livre de Clarence, qui présente une prémisse divertissante et une direction confiante. Bien sûr, cela fait du bien pour le filou d'apprendre une leçon, mais c'est plus drôle et plus accablant quand il ne le fait pas.

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