Les oiseaux sauvages conduisent les gens vers le miel – et apprennent d’eux


Dans certaines régions d’Afrique, les gens communiquent avec un oiseau sauvage – le grand guide du miel – afin de localiser les colonies d’abeilles et de récolter leurs réserves de miel et de cire d’abeille.

Il s’agit d’un exemple rare de coopération entre les humains et les animaux sauvages, et d’un exemple potentiel de coévolution culturelle.

L’anthropologue de l’UCLA, Brian Wood, et l’ornithologue de l’Université du Cap, Claire Spottiswoode, sont les principaux auteurs d’une étude montrant comment ce précieux partenariat est maintenu et varie selon les cultures. Leur article, « Communication interspécifique culturellement déterminée entre les humains et les guides de miel », a été publié dans Science.

« Notre étude démontre la capacité de l’oiseau à apprendre des signaux vocaux distincts traditionnellement utilisés par différentes communautés de chasseurs de miel, élargissant ainsi les possibilités de coopération mutuellement bénéfique avec les humains », a déclaré Wood.

« Les Honeyguides semblent connaître intimement le paysage, rassemblant des connaissances sur l’emplacement des nids d’abeilles, qu’ils partagent ensuite avec les gens, a déclaré Spottiswoode. « Les gens sont avides de l’aide des oiseaux. »

Les guides de miel bénéficient également de la localisation des colonies : ils mangent les restes de nid d’abeilles.

Les conclusions de l’étude s’appuient sur des recherches publiées en 2014 qui montraient les immenses avantages de cette relation pour le peuple Hadza. Les guides de miel ont augmenté de 560 % le taux de découverte de nids d’abeilles par les chasseurs-cueilleurs Hadza et les ont conduits vers des nids à rendement nettement plus élevé que ceux trouvés sans guides de miel. Ces recherches antérieures ont également révélé que 8 à 10 % de l’alimentation annuelle des Hadza était acquise avec l’aide de guides de miel.

L’étude de Spottiswoode et Wood a été réalisée en collaboration avec les Hadza de Tanzanie, avec lesquels Wood mène des recherches depuis 2004, et la communauté Yao du nord du Mozambique.

Leurs travaux antérieurs dans les deux communautés ont documenté les différences dans la manière dont chaque culture attire les guides de miel. Chez les Hadza, un chasseur de miel annonce son désir de s’associer à l’oiseau en sifflant. (Écoutez le signal vocal de Hadza.)

Au Mozambique, les chasseurs de miel Yao le font avec un « Brr !… » trillé suivi d’un « … hmm ! » guttural. (Écoutez le signal vocal Yao.)

À l’aide de modèles mathématiques et d’expériences de lecture audio, l’équipe a étudié ces signaux, leur utilité pour les humains et leurs impacts sur les oiseaux.

Ils ont exposé expérimentalement des guides de miel de Tanzanie et du Mozambique au même ensemble de sons préenregistrés. Cela a permis aux chercheurs de vérifier si les guides de miel avaient appris à reconnaître et à préférer les signaux spécialisés utilisés par les chasseurs de miel locaux – ou s’ils étaient naturellement attirés par tous ces signaux.

Les guides de miel de Tanzanie étaient trois fois plus susceptibles de coopérer lorsqu’ils entendaient les appels des Hadza locaux que ceux des Yao « étrangers ». Les guides de miel du Mozambique étaient presque deux fois plus susceptibles de coopérer lorsqu’ils entendaient l’appel Yao local, par rapport aux sifflets Hadza « étrangers ».

L’étude propose que les différences dans les signaux attirant les guides de miel ne soient pas arbitraires, mais ont un sens pratique. Lors de la chasse au miel, les Hadza et les Yao rencontrent des mammifères, mais seuls les Hadza les chassent à l’aide d’arcs et de flèches. La chasse des Hadza pourrait expliquer les sifflets moins visibles qu’ils utilisent. Des interviews filmées montrent des chasseurs Hadza expliquant qu’ils peuvent éviter d’être détectés par leurs proies parce que leurs sifflets « sonnent comme des oiseaux ».

« Pas seulement parmi les Hadza, mais aussi dans les cultures de chasse du monde entier, les gens utilisent les sifflets comme forme de communication cryptée – pour partager des informations tout en évitant d’être détectés par leurs proies », a déclaré Wood.

À l’inverse, le signal guttural de trille et de grognement que les Yao utilisent pour communiquer avec le guide du miel peut aider à effrayer les animaux qu’ils trouvent dangereux.

Bien que les humains et les oiseaux puissent apprendre de nouveaux signaux, les auteurs proposent que la relation mutuellement bénéfique entre les oiseaux et les humains engendre des traditions locales de communication homme-oiseau qui restent stables au fil du temps.

« Les avantages de la relation entre chasseur de miel et guide de miel devraient produire des traditions » collantes « de longue durée », a déclaré Wood.

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