Le potentiel surprenant des algues pour aider à apaiser les inquiétudes liées au changement climatique


Les scientifiques sont peut-être sur le point de faire un grand pas de plus vers l’objectif de zéro émission nette de carbone, grâce aux recherches de l’Université de Houston sur les algues. Un potentiel caché est révélé dans les principales études sur les algues menées au laboratoire de produits microbiens, situé à l’UH de Sugar Land.

Le projet de recherche est détaillé dans un article récemment publié dans Chimie verteune revue de la Royal Society of Chemistry.

Venkatesh Balan, professeur agrégé de technologie de l’ingénierie à la division de technologie du Cullen College of Engineering de l’UH, explore des traits surprenants parmi les petits organismes phototropes (sensibles à la lumière) d’eau douce et d’eau salée appelés microalgues.

Les microalgues peuvent séquestrer le dioxyde de carbone (CO2) de l’atmosphère. Mais c’est sa capacité, grâce à une série de processus, à convertir le CO capturé2 en protéines, lipides et glucides produits en masse qui intéressent le plus Balan et son équipe de chercheurs.

« Ce processus vert va au-delà des questions climatiques. Par exemple, il pourrait même transformer la façon dont nous produisons notre nourriture », a déclaré Balan, qui étudie les algues depuis sept ans. Ses recherches évaluent le potentiel de l’utilisation des microalgues pour traiter les eaux usées et de l’utilisation de la biomasse algale pour produire de la nourriture, des engrais, des carburants et des produits chimiques. Les algues cultivées dans les traitements à l’eau douce, comme la spiruline, sont utilisées dans les compléments alimentaires et les cosmétiques. À l’avenir, les microalgues pourraient être utilisées comme matière première durable pour produire des biocarburants et des produits biochimiques susceptibles de réduire la dépendance aux combustibles fossiles.

Cependant, le superpouvoir le plus immédiat des microalgues est leur potentiel à jouer un rôle clé dans la réponse au réchauffement climatique mondial.

« Nous sommes confrontés au changement climatique. Cet été, la chaleur de 100 degrés qui a duré trois mois ici au Texas et dans plusieurs autres régions du monde n’avait jamais été vue auparavant. Cela témoigne du changement climatique. Personne ne peut le nier »,  » dit Balán.

L’effet de serre – dans lequel certains gaz recouvrent l’atmosphère terrestre, emprisonnant la chaleur plus près de la planète – accélère le réchauffement. Les gaz à effet de serre peuvent comprendre tout gaz qui absorbe le rayonnement infrarouge. Dans l’atmosphère terrestre, le CO2 et le chlorofluorocarbone sont les principaux facteurs.

« Il existe un grand intérêt parmi les législateurs et les décideurs politiques, même parmi les entreprises qui émettent des gaz à effet de serre, pour trouver des alternatives, en particulier pour celles émises par l’industrie », a déclaré Balan.

Mais l’industrie ne peut pas être imputée à tous les problèmes de pollution qui nous hantent, a-t-il déclaré. « Sur votre table ou dans votre garde-manger, vous voyez des produits alimentaires. Ce qui est plus difficile à visualiser, ce sont les gaz à effet de serre émis par le verger qui cultive les fruits, l’usine qui fabrique les céréales du petit-déjeuner, le transport qui amène les biscuits jusqu’à votre quartier, et même votre propre trajet pour acheter de la nourriture. Cela s’additionne, mais le problème est facile à ignorer parce que nous ne pouvons pas le voir. Pourtant, tous les consommateurs contribuent, à leur manière, à l’effet de serre.

Donc, si CO2 et d’autres produits chimiques nuisent à notre climat, comment gérer l’excès de CO2 dans notre atmosphère ? Jusqu’à présent, la majeure partie du monde scientifique a discuté du captage du CO2 et l’enterrer, éventuellement sous un océan ou une autre grande étendue d’eau, ce qui est une proposition coûteuse et énergivore.

« Nous proposons une approche alternative consistant à utiliser des algues pour fixer le CO2 puis utiliser le carbone pour fabriquer des bioproduits utiles à l’humanité », a expliqué Balan.

Balan et son assistante de recherche Masha Alian ont récemment découvert que les algues pouvaient être utilisées comme substrat pour produire des champignons, un autre outil utile pour atteindre une empreinte carbone nette nulle. La relation symbiotique entre les algues et les champignons se retrouve dans le lichen, qui est un organisme composite – en partie algues, en partie champignons. Site commun dans les zones rurales du Texas et ailleurs, le lichen (parfois mal nommé mousse d’arbre) est la nourriture préférée des cerfs et d’autres animaux qui le grignotent dans les troncs d’arbres où il pousse à l’état sauvage.

Dans le laboratoire de Balan, les chercheurs tentent d’imiter la croissance du lichen dans la nature. « Les algues produisent de l’oxygène et les champignons stabilisent le CO2 et produit de l’oxygène », a expliqué Balan. En prime, une grande partie de la nourriture composée d’algues et de champignons pourrait être transformée en produits alimentaires sains.

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