L’immunité offerte par les vaccins de routine peut-elle être utilisée pour lutter contre le cancer ?


Une équipe de l’Université du Massachusetts à Amherst a démontré en théorie qu’un antigène protéique provenant d’un vaccin infantile peut être administré dans les cellules d’une tumeur maligne pour recentrer le système immunitaire de l’organisme contre le cancer, l’arrêter efficacement et prévenir sa récidive.

Le système d’administration intracellulaire (ID) basé sur des bactéries utilise une forme non toxique de Salmonella qui libère un médicament, en l’occurrence un antigène vaccinal, une fois qu’il se trouve à l’intérieur d’une cellule cancéreuse de tumeur solide.

« En tant qu’immunothérapie disponible dans le commerce, ce système bactérien a le potentiel d’être efficace chez un large éventail de patients atteints de cancer », écrit l’auteur principal Neil Forbes, professeur de génie chimique, dans un article publié jeudi 5 octobre dans Frontières en immunologie.

La recherche, menée au laboratoire Forbes de l’Institut des sciences appliquées de la vie (IALS), est prometteuse dans la lutte contre les cancers difficiles à traiter, notamment les tumeurs du foie, du sein métastatiques et du pancréas. UMass Amherst a déposé un brevet qui sera concédé sous licence à Ernest Pharmaceuticals, une startup IALS cofondée par Forbes, le premier auteur Vishnu Raman et la bio-ingénieure Nele Van Dessel, qui a développé le système d’administration en tant que chercheur postdoctoral au laboratoire Forbes. Ils prévoient de demander l’approbation de la FDA dans le but de démarrer des essais cliniques d’ici quelques années.

« L’idée est que tout le monde est vacciné avec tout un tas de choses, et si vous pouviez prendre ce vaccin et le cibler contre un cancer, vous pourriez l’utiliser pour éliminer le cancer », explique Forbes. « Mais les cancers ne vont évidemment pas afficher de molécules virales à leur surface. La question était donc : pourrions-nous introduire une molécule à l’intérieur de la cellule cancéreuse en utilisant Salmonella et ensuite laisser le système immunitaire attaquer cette cellule cancéreuse comme s’il s’agissait d’un virus envahissant ? « 

Pour tester leur théorie selon laquelle ce traitement immunitaire pourrait fonctionner, Forbes et son équipe ont génétiquement modifié ID Salmonella pour administrer de l’ovalbumine (protéine d’œuf de poule) dans les cellules tumorales pancréatiques de souris qui avaient été immunisées avec le « vaccin » contre l’ovalbumine. Les chercheurs ont montré que l’ovalbumine se disperse dans tout le cytoplasme des cellules en culture et dans les tumeurs.

L’ovalbumine a ensuite déclenché une réponse des lymphocytes T spécifiques de l’antigène dans le cytoplasme qui a attaqué les cellules cancéreuses. La thérapie a éliminé 43 % des tumeurs pancréatiques établies, augmenté la survie et empêché la réimplantation de la tumeur, indique le document.

« Nous avons obtenu une guérison complète dans trois modèles de souris pancréatiques sur sept », explique Forbes. « Nous sommes vraiment enthousiasmés par cela ; cela a considérablement prolongé la survie. »

L’équipe a ensuite tenté de réintroduire des tumeurs pancréatiques chez les souris immunisées. Les résultats ont été extrêmement positifs. « Aucune des tumeurs ne s’est développée, ce qui signifie que les souris ont développé une immunité, non seulement contre l’ovalbumine mais contre le cancer lui-même », explique Forbes. « Le système immunitaire a appris que la tumeur est immunogène. Je poursuis mes travaux pour comprendre comment cela se produit réellement. »

Lors de recherches préliminaires, l’équipe a précédemment montré que l’injection de Salmonella modifiée dans la circulation sanguine traitait efficacement les tumeurs hépatiques chez la souris. Ils ont avancé leurs découvertes avec les recherches actuelles sur les tumeurs pancréatiques.

Avant que les essais cliniques puissent commencer, les chercheurs répéteront les expériences sur d’autres animaux et affineront la souche ID Salmonella pour garantir sa sécurité d’utilisation chez l’homme. Le cancer du foie serait la première cible, suivi du cancer du pancréas.

« Il ne s’agit pas seulement d’un exercice académique », déclare Forbes, dont le grand-père – qui a donné son nom à Ernest Pharmaceuticals – est décédé d’un cancer de la prostate. « J’essaie vraiment de créer une thérapie contre le cancer. »

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