La reconnaissance du langage concerne autant le cerveau que l’audition


Notre compréhension du langage parlé dépend peut-être davantage de notre cerveau que de nos oreilles.

Dans une nouvelle étude, des chercheurs de l’Université de l’Iowa ont étudié la rapidité avec laquelle les gens, tout au long de leur vie – des jeunes aux adultes de près de 80 ans – identifiaient correctement les mots prononcés. Ils ont mis au jour ces découvertes :

• La vitesse, ou l’efficacité, avec laquelle les gens entendaient et comprenaient les mots prononcés atteignait un sommet entre le milieu de la vingtaine et le début de la trentaine, ce qui suggère une période de développement des compétences linguistiques plus longue que ce que l’on pensait auparavant.

• L’efficacité de la parole a commencé à décliner à partir du milieu des années 40. C’est un âge plus jeune que prévu.

• Comme prévu, les personnes âgées, en général, étaient plus lentes à reconnaître les mots prononcés que les autres groupes d’âge. Mais ni la capacité auditive ni les capacités cognitives générales n’expliquent les différences dans ce groupe d’âge. Les chercheurs pensent que les processus cognitifs utilisés pour soutenir le langage peuvent être en jeu, et ces processus peuvent varier selon les individus au cours de la vie.

« Cette étude introduit essentiellement un certain nombre de mystères », déclare Bob McMurray, professeur F. Wendell Miller au Département des sciences psychologiques et du cerveau, qui étudie la reconnaissance de la parole dans l’Iowa depuis près de deux décennies. « Voici un tas de questions que nous ne connaissions même pas sur quelque chose d’aussi basique, comme reconnaître des mots, et c’est vraiment excitant. »

L’idée selon laquelle les personnes âgées sont moins aptes à reconnaître les mots est moins mystérieuse. Mais cela concernait-il principalement l’audition ? Pour tester cette hypothèse, les chercheurs ont recruté des personnes âgées présentant peu ou pas de déficience auditive. Pourtant, même après avoir éliminé les effets de l’audition, les chercheurs ont découvert que la vitesse de traitement du langage variait au sein de ce groupe plus âgé jusqu’à un huitième de seconde, soit environ la longueur d’un mot court comme « chat ».

« Ce n’est pas une question d’exactitude », dit McMurray. « Les personnes âgées arrivent à trouver le bon mot, mais le temps nécessaire pour atteindre ce mot cible varie. Ainsi, pour ceux qui sont en retard avec un mot, ce retard pourrait se répercuter lorsque vous ajoutez plus de mots, comme cela se produirait dans une phrase, ou pendant une conversation. Vous ne pourrez peut-être pas rattraper votre retard.

La question est alors de savoir pourquoi les personnes âgées reconnaissent différemment les mots prononcés. La réponse est que personne ne le sait – même s’il existe certaines théories.

Une possibilité intéressante quant à la différence de vitesse de traitement du langage chez les personnes âgées pourrait être leur degré de socialisation et leur engagement dans la société. Il se pourrait que les personnes âgées qui sont plus efficaces dans la reconnaissance des mots prononcés soient « branchées » socialement, par exemple en ayant des rencontres régulières avec d’autres personnes qui maintiennent leurs capacités de traitement cognitif aiguisées.

Ceux qui n’interagissent pas autant socialement, pensent-ils, pourraient voir une plus grande détérioration de leur efficacité à traiter le langage parlé, ce qui pourrait accroître leur distance par rapport à la société.

« C’est une question importante étant donné le nombre de personnes qui vieillissent », déclare Sarah Colby, chercheuse postdoctorale au laboratoire de McMurray qui a conçu l’étude. « Franchement, nous ne savons pas à quel point les déficits de langage sont courants chez les personnes âgées. Nous n’avons pas beaucoup d’études à ce sujet. »

Colby et McMurray font équipe avec Ethan Kutlu, professeur adjoint de linguistique à l’Iowa et spécialisé dans l’analyse des réseaux sociaux, pour déterminer si l’engagement social peut affecter l’efficacité de la création orale.

« Vous pouvez voir les choses de deux manières », explique Colby à propos de la recherche, un nouvel effort de 430 000 $ financé par les National Institutes of Health. « D’un côté, les personnes âgées qui sont plus lentes à reconnaître les mots peuvent voir leurs relations sociales affectées. Mais d’un autre côté, avoir un cercle d’amis plus restreint ou des contacts sociaux moins fréquents – qui peuvent également avoir un impact sur leurs capacités cognitives, ce qui pourrait ralentir leur capacité à reconnaître les mots prononcés et aggraver davantage leurs relations sociales. »

Pour cette étude, des participants de tous âges étaient assis devant un écran d’ordinateur dans une cabine insonorisée et entendaient un mot. Leur travail consistait à faire correspondre le mot à une image à l’écran. Au moins une des autres images affichées à l’écran représentait un mot avec un son similaire au mot cible. Par exemple, si le mot cible était « sandale », les images pourraient inclure « sandwich » ou « bougie ». À l’aide d’une technologie informatisée de suivi oculaire, les chercheurs ont déterminé combien de temps il fallait à chaque participant pour identifier et cliquer sur une icône signifiant le mot correct, et ont suivi leurs yeux pour déterminer dans quelle mesure ils considéraient les autres options.

Les 111 participants étaient âgés de 11 à 78 ans. Les chercheurs ont répertorié le temps nécessaire à chaque participant pour identifier le mot prononcé après qu’il lui ait été dit.

C’est la même procédure de test que l’équipe de McMurray utilise depuis plusieurs années avec le Growing Words Project, un effort de plusieurs millions de dollars financé par le NIH pour tester plusieurs centaines d’enfants d’âge élémentaire sur leur capacité à reconnaître des mots, à construire un vocabulaire et à développer une lecture cruciale. compétences. Mais alors que Growing Words teste les enfants jusqu’à la sixième année, cette nouvelle étude a catalogué toute la durée de vie.

L’une des principales conclusions était que la vitesse, ou l’efficacité, de la reconnaissance des mots prononcés s’est améliorée au cours des années 20 (et dans certains cas jusqu’au début des années 30). Cela se produit beaucoup plus tard dans la durée de vie que ce que des recherches antérieures avaient montré. Mais ce pic de vitesse (efficacité) optimale pour comprendre le langage parlé n’a pas duré longtemps : les chercheurs ont découvert que les capacités maximales de reconnaissance des mots commençaient à décliner à partir du milieu de la quarantaine et se poursuivaient tout au long de la vie, moment auquel certains participants plus âgés étaient aussi ils sont jusqu’à un cinquième de seconde plus lents à reconnaître les mots prononcés que les participants dans la quarantaine.

Personne ne sait pourquoi le pic semble se produire bien au-delà des années 20, ni pourquoi le ralentissement de la reconnaissance des mots prononcés commence au milieu des années 40. Une théorie est que les gens atteignent une capacité de vocabulaire maximale (pensez à un ordinateur avec une capacité de stockage maximale) d’environ 30 000 mots.

Si tel est le cas, dit McMurray, « il se pourrait que vous ayez maintenant atteint une sorte de point de bascule quant au nombre de mots que vous devez trier pendant que vous reconnaissez les mots, et ce processus va simplement prendre plus de temps parce qu’il y a Il y en a plus à faire pour que vous puissiez faire le tri. Il se pourrait que le milieu des années 40 soit le moment où les gens, du moins dans cet échantillon, ont atteint ce point.

Le NIH a financé le travail.

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