Un juge de la FTC déclare qu’Intuit a enfreint la loi et doit cesser de promouvoir ImpôtRapide comme « gratuit »


Le juge en chef du droit administratif de la Federal Trade Commission a statué qu’Intuit avait violé la loi américaine en faisant de la publicité trompeuse et devrait être contraint de cesser de promouvoir TurboTax comme « gratuit » à moins que toutes les conditions imposées sur l’offre gratuite ne soient immédiatement et visiblement affichées aux consommateurs.

La décision initiale du juge administratif D. Michael Chappell a été rendue publique aujourd’hui et est soumise à un examen automatique par l’ensemble de la commission. Les commissaires de la FTC se prononceront probablement contre Intuit, qui a publié une déclaration indiquant qu’elle porterait l’affaire devant un tribunal fédéral. L’ordonnance serait en vigueur pendant 20 ans si elle survit à l’appel.

La réponse d’Intuit a noté que le juge administratif est « un employé de la FTC » et « a statué en faveur de la FTC dans le cadre du propre procès de l’agence ». La FTC a déposé une plainte administrative contre Intuit en mars 2022.

« Intuit fera appel de cette décision sans fondement et apparemment prédéterminée de la FTC de se prononcer en sa faveur et est convaincu que lorsque l’affaire reviendra finalement devant un organisme neutre, Intuit l’emportera, comme elle l’a déjà fait dans cette affaire », a déclaré la société.

Intuit a également déclaré qu’elle « adhère déjà à la plupart des pratiques publicitaires contenues dans la décision erronée de la FTC. Il n’y a pas de sanction monétaire et Intuit ne s’attend à aucun impact significatif sur ses activités ».

Clairement et visiblement

Selon la décision de Chappell de 242 pages, « les preuves prouvent qu’Intuit s’est livré à des publicités trompeuses en violation de l’article 5 de la loi FTC ». Intuit « a annoncé aux consommateurs qu’ils pouvaient déclarer leurs impôts en ligne gratuitement en utilisant TurboTax, alors qu’en réalité, pour environ les deux tiers des contribuables, l’affirmation annoncée était fausse », a-t-il écrit.

L’ordonnance indique qu’Intuit « ne doit pas déclarer qu’un bien ou un service est » gratuit «  » à moins qu’il n’offre réellement le bien ou le service gratuitement à tous les consommateurs, ou « Tous les termes, conditions et obligations en vertu desquels la réception et la conservation du ‘ Les biens ou services gratuits sont conditionnels et sont énoncés clairement et visiblement au début de l’offre afin de ne laisser aucune probabilité raisonnable que les termes de l’offre puissent être mal compris.

De plus, si un bien ou un service Intuit n’est pas gratuit pour la plupart des contribuables américains, ce fait doit être « divulgué de manière claire et visible au début de toute divulgation requise » par l’ordonnance. L’ordonnance définit « clairement et visiblement » de manière assez détaillée.

« Dans toute communication uniquement visuelle ou uniquement sonore, la divulgation doit être faite par le même moyen par lequel la communication est présentée », précise-t-il. « Dans toute communication effectuée par des moyens à la fois visuels et sonores, comme une publicité télévisée, la divulgation doit être présentée simultanément dans les parties visuelle et sonore de la communication, même si la représentation exigeant la divulgation est faite par un seul moyen. »

L’ordonnance fournit ensuite plus de détails sur la manière dont les divulgations doivent être transmises sous différents formats. Par exemple, les informations visuelles « doivent se démarquer de tout texte d’accompagnement ou d’autres éléments visuels afin qu’elles soient facilement remarquées, lues et comprises », et les informations sonores « doivent être diffusées dans un volume, une vitesse et une cadence suffisantes pour que les consommateurs ordinaires puissent l’entendre et le comprendre facilement.

Des exigences tout aussi strictes s’appliquent aux publicités en ligne, aux étiquettes de produits et aux communications en face à face. Les divulgations « ne doivent pas non plus être contredites, atténuées ou incompatibles avec quoi que ce soit d’autre dans la communication ».

Le tribunal a rejeté la demande d’injonction de la FTC

Parallèlement au dépôt de la plainte administrative l’année dernière, la FTC a également poursuivi Intuit devant le tribunal de district américain du district nord de Californie. Devant le tribunal fédéral, un juge a rejeté la requête d’injonction préliminaire de la FTC dans une ordonnance d’avril 2022 selon laquelle la question pourrait rester en suspens pendant le déroulement du processus administratif de la FTC.

La décision indique que « Intuit avait supprimé plusieurs des publicités les plus trompeuses, à savoir trois vidéos qui répétaient le mot « gratuit » une douzaine de fois ou plus en 30 secondes avant un très bref avertissement. »

« Cependant, si Intuit reprend sa campagne publicitaire complète… ou si les faits sur le terrain changent de manière significative, la FTC pourrait revenir devant cette Cour pour demander réparation », a écrit le juge de district américain Charles Breyer.

Dans une affaire distincte impliquant les 50 États américains et le District de Columbia, Intuit a accepté, en mai 2022, de verser 141 millions de dollars de dédommagement à près de 4,4 millions de consommateurs qui « ont commencé à utiliser l’édition gratuite de TurboTax pour les années d’imposition 2016 à 2018 et on leur a dit que ils ont dû payer pour déposer leur dossier même s’ils étaient éligibles pour le faire gratuitement en utilisant le programme IRS Free File proposé via TurboTax », a déclaré à l’époque le bureau du procureur général de New York, Letitia James. En vertu de ce règlement, Intuit devait arrêter sa campagne publicitaire « gratuite, gratuite, gratuite ».

Dans sa réponse à la décision du juge administratif, Intuit a déclaré qu’elle s’attendait à ce que la décision soit rendue en raison du « processus défectueux et hautement discutable de la FTC, des précédentes déclarations publiques et préjudiciables de la présidente Lina Khan contre Intuit, et du fait que la FTC a statué en sa propre faveur ». dans presque toutes les affaires de protection des consommateurs au cours des deux dernières décennies. »

« Nous pensons que la décision de la FTC est inappropriée, ignore totalement les faits et piétine les fondements d’un système judiciaire américain indépendant en faisant office de procureur, de juge et de jury sur ses propres affaires », a déclaré Intuit.

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