La retraite de John Isner marque la fin de l’ère du tennis américain


NEW YORK — Après s’être adressé en larmes à la salle comble de la tribune et avoir eu besoin de plusieurs instants pour se ressaisir, John Isner a encore serré dans ses bras Michael Mmoh, l’homme qui a mis fin à sa carrière, puis a pris une profonde inspiration.

Il a ensuite saisi son sac, a salué la foule – qui est restée debout, l’a inondé d’applaudissements – et a quitté lentement le terrain, comme s’il n’était pas tout à fait prêt à ce que tout soit fini.

Mais après près de quatre heures, la riche carrière d’Isner en simple avait pris fin après une défaite 3-6, 4-6, 7-6 (3), 6-4, 7-6 (7) contre Mmoh au deuxième tour. l’US Open jeudi.

Isner, 38 ans, a tweeté la semaine dernière qu’il prendrait sa retraite après le tournoi. « Après plus de 17 ans sur le circuit ATP, il est temps de dire au revoir au tennis professionnel », a-t-il écrit. « Cette transition ne sera pas facile, mais j’attends avec impatience chaque seconde avec ma formidable famille. »

La défaite de jeudi a marqué la fin d’un chapitre notable non seulement pour Isner, mais aussi pour le tennis masculin américain.

Après une carrière universitaire réussie en Géorgie, au cours de laquelle il a remporté le titre en double de la NCAA en 2005 et le titre par équipe en 2007, Isner est devenu professionnel en 2007 et s’est rapidement fait un nom. Atteignant la 8e place en 2018, il a enregistré 16 titres en simple et une apparition en demi-finale à Wimbledon. Connu pour son service incroyable, Isner possède le plus grand nombre d’as de l’histoire du circuit (14 470) et a également décroché le service officiel le plus rapide de l’ATP à 157,2 milles à l’heure.

Il est également connu pour sa victoire dans le plus long match de tennis professionnel de l’histoire de ce sport. Isner a battu Nicolas Mahut au premier tour à Wimbledon en 2010 dans un match qui a nécessité cinq sets, 183 jeux, plus de 11 heures de jeu réparties sur trois jours. L’exploit est commémoré par une plaque qui reste à l’extérieur du terrain du All England Club.

Mais malgré ses trophées et ses places dans le livre des records, la contribution la plus précieuse d’Isner pourrait être le rôle qu’il a joué pour le tennis masculin américain au cours d’une période particulièrement difficile après la retraite d’Andy Roddick. Bien qu’il n’ait pas réussi à remporter un tournoi majeur comme Roddick l’a fait en 2003, Isner a été pendant des années l’Américain le mieux classé et sa star la plus fiable.

« Je veux dire, quand j’étais junior, puis pendant longtemps quand j’ai commencé à jouer, j’ai commencé ma carrière professionnelle, il était le gars », a déclaré Taylor Fritz, 25 ans, qui est actuellement l’Américain le mieux classé au 9e rang. « Il est au sommet du tennis américain depuis très longtemps. Il a toujours été super gentil, [and] bienvenue à tous les nouveaux jeunes comme moi et Reilly [Opelka] et Tommy [Paul]. Il a toujours été très accueillant avec nous, comme quelqu’un que nous admirions. »

Alors que d’autres Américains connaissaient une saison ou une période solide, Isner était toujours au sommet du match. De 2010 à 2019, il a terminé l’année dans le top 20. Pendant huit de ces saisons, il a été le compatriote le mieux classé. Alors que la séquence de 20 ans sans titre majeur reste un sujet de discussion parmi les hommes américains, Isner a fourni une étincelle de motivation à ceux qui le suivaient.

« [I] « J’ai grandi en regardant John évidemment », a déclaré lundi Frances Tiafoe, 25 ans. « En le regardant jouer le Legg Mason à l’époque, comme on l’appelait à Washington, à quel point il était solide. Il a été un sacré joueur pendant de nombreuses années, se classant dans le top 20 une grande partie de sa carrière, remportant des 250 pour le plaisir. C’était un grand leader du tennis américain. »

Fritz et Tiafoe sont désormais tous deux dans le top 10 – une première pour les hommes américains depuis plus d’une décennie – et il y a huit Américains dans le top 50 de l’ATP. Tiafoe et Paul ont tous deux atteint les demi-finales majeures – égalant le meilleur résultat d’Isner à un Slam – l’année dernière. Martin Blackman, directeur général du développement des joueurs de l’USTA, estime que c’est Isner qui a en partie contribué à donner le ton à la jeune génération.

« Après Andy, nous avons eu beaucoup de chance que John vive ces moments décisifs et atteigne constamment le top 10 », a déclaré Blackman. « Il a été un excellent exemple de professionnalisme et il a gardé la barre haute pour ces [young] les gars. »

Même s’il n’aurait pas été facile d’être le visage du tennis masculin dans un pays comptant plusieurs noms légendaires dans son passé, Isner a déclaré qu’il ne ressentait pas le poids auquel certains pourraient s’attendre.

« Je n’ai jamais eu l’impression que c’était un fardeau d’être le numéro un américain », a déclaré Isner vendredi. « Peut-être parce que je n’ai pas vraiment parlé de moi dans les juniors et à l’université. Je pense que dans un sens, je suis en quelque sorte arrivé en tournée sans trop de pression sur moi-même. Bien sûr, il n’y avait pas beaucoup d’attentes pour moi. m’a beaucoup aidé.

« Bien sûr, j’étais fier d’être le meilleur possible. J’ai toujours voulu être l’Américain n°1. Je mentirais si je vous disais que non. [But] Je n’ai jamais eu l’impression qu’il y avait un énorme fardeau sur moi pour essayer d’y arriver. »

Isner a parlé cette semaine de son optimisme pour l’avenir du tennis masculin américain, et cela s’est manifesté lors de la défaite face à Mmoh, 25 ans, un compatriote qui réalise la meilleure saison de sa carrière et atteint son premier match aux États-Unis. Ouvrir le troisième tour avec la victoire. Mmoh l’a qualifié de « plus grande victoire de ma carrière » après le match, alors qu’Isner était assis sur sa chaise à quelques mètres de là, sanglotant dans une serviette.

Cependant, l’époque d’Isner en tant que joueur de tennis professionnel n’est pas assez fait à l’instant. Il jouera en double plus tard jeudi, peut-être pour la dernière fois, avec son ami et compatriote américain Jack Sock, qui prend également sa retraite après l’US Open. Le duo a remporté trois titres de niveau Masters 1000 ensemble et pourrait bien trouver un peu de magie de dernière minute à New York. Mais quel que soit leur résultat, Isner n’a aucun doute sur le fait qu’il s’agit de son dernier tournoi.

« J’en suis certain », a-t-il déclaré. « Mon [retirement announcement] le tweet a environ cinq millions de vues ou quelque chose comme ça. J’ai fini. »



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