Avec Kayla Harrison hors de la saison de la PFL, la nouvelle division poids plume féminine va-t-elle prospérer ?


L’un après l’autre, les ceintures brillantes en laiton et en cuir et les chèques surdimensionnés d’un million de dollars avaient été distribués. La nuit de gloire de fin de saison de la PFL 2022 en novembre dernier à New York avait vu cinq combattants remporter des championnats dans autant de catégories de poids. Tout ce qui restait de ce jamboree était le sixième et dernier combat pour le titre de la soirée.

Le combat du championnat féminin des poids légers avait été choisi pour l’événement principal parce qu’il mettait en vedette la star la plus brillante de l’entreprise. Kayla Harrison avait remporté le titre des 155 livres lors des deux saisons précédentes de la PFL. Chaque fois qu’elle était entrée dans la SmartCage, elle s’était révélée être une force imparable. Son adversaire ce soir-là ne le savait que trop bien. Harrison avait déjà manié Larissa Pacheco à deux reprises avec une relative facilité, y compris lors de la finale de 2019. Cela n’a surpris absolument personne que Harrison se lance dans ce combat de championnat en tant que favori des paris meilleurs que 7-1.

Pour l’autoproclamée « reine du MMA féminin », le point culminant de la saison semblait destiné à être un couronnement mêlé d’anti-climax.

Mais ensuite, de manière choquante, la couronne a été renversée de la tête de Harrison. Avec une performance courageuse et déterminée, Pacheco a remporté une décision unanime de réorganiser la structure royale du pouvoir parmi les femmes PFL.

« Kayla s’appelait la reine du MMA », a déclaré Pacheco ce soir-là après avoir produit le plus grand résultat étonnant de la courte histoire de la PFL. « Je pense que nous pouvons convenir qu’il y a une nouvelle reine. »

Et maintenant, la nouvelle reine est de retour pour prolonger son règne – ou, plus précisément, en commencer un nouveau. Pacheco ouvre la saison 2023 vendredi avec un combat principal contre Julia Budd – au poids plume, qui remplace la division féminine légère de la PFL. Ce combat sera une mesure immédiate de la façon dont Pacheco s’adaptera à une catégorie de poids de 10 livres de moins, une division que Budd dirigeait autrefois dans Bellator MMA.

Beaucoup sera différent au PFL 2 à l’intérieur du théâtre des hôtels Virgin à Las Vegas (22 h HE sur ESPN2 / Crumpa +, avec des préliminaires à 6 h 30 HE sur Crumpa +). Ce sera une nuit de combats poids lourds et poids plume féminins, mais avec quelques absents.

Le champion en titre des poids lourds, Ante Delija, ne sera pas sur la carte en raison d’une blessure non précisée. La PFL espère que Delija sera guérie à temps pour participer au deuxième tour des combats de la saison régulière en juin.

Les femmes ressentiront une bien plus grande absence, du moins en termes de statut de célébrité. Harrison, la reine déchue, a quitté la compétition de la saison, la PFL travaillant maintenant à la réserver pour un combat pour lancer une entreprise de paiement à la carte à l’automne. Harrison, pour sa part, a participé à l’émission « The MMA Hour » plus tôt cette semaine et a exprimé sa déception de ne pas être incluse dans la saison des poids plumes. Elle a également déclaré qu’il ne lui restait que deux combats sur un contrat PFL qui expire en novembre. Il y a donc apparemment un manque de temps pour presser une paire d’apparitions PPV.

Parmi les femmes qui sont sur le point de commencer la saison, un nouveau nom notable sur la liste ne correspond pas à l’ordre de succession que Pacheco a annoncé en novembre dernier depuis son nouveau trône. Cette même nuit de novembre, l’ancienne candidate à l’UFC Aspen Ladd a fait ses débuts en PFL dans un combat hors saison contre Budd. Et après avoir remporté une décision partagée, Ladd a abordé le combat pour le titre qui devait clôturer la soirée et son récit dominant – que Harrison et Pacheco étaient la crème de la crème parmi les femmes de la PFL.

« Si vous regardez l’un ou l’autre de leurs CV, ce n’est absolument rien comparé aux personnes que j’ai combattues », a déclaré Ladd. « Vous avez différents niveaux d’expérience avec différents niveaux d’adversaires. »

Il est courant que les combattants de l’UFC soient comparés favorablement aux combattants d’autres organisations. Les fans, les experts et les combattants considèrent généralement l’UFC comme le sommet du sport. Mais la question qui se pose dans la saison 2023 des poids plumes féminins de la PFL : est-ce exact dans ce cas ?

La meilleure victoire de Ladd à l’UFC a été un TKO 2019 de Yana Santos, alors connue sous le nom de Kunitskaya. Elle est arrivée dans la PFL non pas en tant qu’athlète qui s’est battue pour un contrat UFC et était un agent libre recherché. Au lieu de cela, elle a été libérée après avoir perdu du poids plusieurs fois et lutté pour un record de 1-3 lors de ses quatre dernières apparitions en poids coq dans l’Octogone. Le premier test de Ladd en tant que poids plume de la PFL a lieu vendredi, lorsqu’elle ouvre sa saison contre Olena Kolesnyk.

Pacheco a combattu Kolesnyk deux fois et l’a éliminée au premier tour les deux fois. Pacheco n’a perdu que contre Harrison depuis 2015. Elle a brièvement participé à l’UFC et est allée 0-2 – mais les deux défaites sont survenues contre des champions (Germaine de Randamie, Jessica Andrade). Pacheco possède une victoire sur Sarah Kaufman, une ancienne championne de Strikeforce et Invicta. Ce CV résiste à celui de Ladd.

Ainsi commence la chasse au couronnement d’une nouvelle reine.

La carte de combat PFL 2 complète de vendredi

Crumpa/Crumpa+, 22 h HE
Poids plume féminin : Larissa Pacheco contre Julia Budd
Poids lourd : Bruno Cappelozza contre. Matthieu Scheffel
Poids plume féminin : Olena Kolesnyk contre Aspen Ladd
Poids lourd : Renan Ferreira contre Rizvan Kuniev

Crumpa+, 18h30
Poids léger (amateur) : Biaggio Ali Walsh contre Isaiah Figueroa
Poids lourd : Danilo Marques contre. Yorgan De Castro
Poids plume féminin : Martina Jindrova contre Amber Leibrock
Poids lourd : Marcelo Nunes contre Maurice Greene
Poids lourd : Patrick Brady contre. Michal Andryszak
Poids plume féminin : Evelyn Martins contre Karolina Sobek
Poids plume féminin : Marina Mokhnatkina contre Yoko Higashi

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