Le nom du jeu


Si vous avez la chance de laisser votre empreinte dans le monde d’une manière ou d’une autre, votre nom peut perdurer longtemps après votre départ. Une invention ou une découverte pourrait porter votre nom loin dans le futur, ou ceux qui viendront après vous pourraient célébrer vos réalisations en donnant votre nom à un laboratoire ou à une bibliothèque. Vous pourriez même obtenir votre propre élément.

Louis Pasteur, comme l’évoque notre récent reportage, en est un excellent exemple. Travaillant dans un éventail de domaines assez humiliant, ses découvertes ont changé le monde pour le mieux et en cours de route, il a donné son nom à un point, un effet, une pipette et un processus. Ses contributions ont été si importantes que son nom a été ajouté à bien d’autres choses en signe d’honneur : plusieurs instituts, une poignée d’écoles et d’hôpitaux, quelques caractéristiques géographiques et des milliers de rues (sans parler de ses divers éponymes extraterrestres). Pasteur mérite sa place dans l’histoire. Pourtant, nommer des choses d’après des personnes peut être une question délicate.

L’indice est dans le nom

Donner votre nom à votre invention ou découverte, ou (plus souvent) lorsque d’autres y attachent votre nom, a certainement des utilisations pratiques. C’est une forme d’attribution ou de crédit, conformément au principe scientifique de citer le travail d’autrui et de pointer vers des précédents. Il peut également agir en partie comme un enregistrement historique – des œufs de Pâques étymologiques qui invitent à explorer l’histoire d’un sujet. Ces termes techniques sont également un raccourci utile; il est plus pratique de dire «réaction de Heck» que «couplage catalysé au palladium d’alcènes et d’halogénures d’aryle», par exemple.

L’inconvénient ici est que les informations contenues dans ce nom ne sont disponibles que pour les connaisseurs. Cela peut aussi perpétuer le mythe du génie solitaire – il est rare qu’une seule personne soit responsable d’une découverte – et les noms eux-mêmes peuvent propager des biais historiques. Si rien d’autre, c’est une occasion manquée car les noms peuvent véhiculer bien plus que la propriété. Un nom bien choisi peut communiquer le sens ou l’utilité d’une idée : les réactions au clic, par exemple. Les composés en sandwich ou les buckyballs (homonymes, oui, mais d’occasion) sont accompagnés d’un échafaudage conceptuel qui nous aide à comprendre les concepts. Les bons noms rendent aussi la science plus accessible : est-il surprenant que le public s’intéresse plus à la particule de Dieu qu’au boson de Higgs ?

Expiration de l’éponyme

Les choses deviennent beaucoup plus épineuses, cependant, lorsqu’il s’agit de nommer d’autres choses d’après des personnes. Choisir d’honorer les gens de cette manière fait une déclaration sur la façon dont ils sont considérés et ce que nous apprécions en tant que société. La question devient particulièrement problématique lorsque les choix faits par les générations précédentes de nommer un bâtiment ou d’élever une statue à quelqu’un sont dissonants, voire offensants, avec les valeurs contemporaines. Ces arguments ne se limitent pas non plus aux choix faits dans le passé – lorsque la Nasa a nommé son dernier télescope spatial après James Webb, de nombreux scientifiques ont fait campagne contre la décision, citant des accusations selon lesquelles Webb était impliqué dans la politique des années 1950 de la Nasa consistant à retirer les personnes LGBTQ de son personnel.

Pour certains, l’idée qu’un nom puisse être changé dans de telles circonstances revient à effacer l’histoire. Ou c’est un effort malavisé parce qu’il juge le passé selon les normes d’aujourd’hui. Pourtant, chaque génération doit aussi choisir pour elle-même qui et quoi célébrer, et comment conserver son passé. En 2019, des étudiants de l’Université de Portsmouth ont fait campagne pour retirer le nom de James Watson des logements étudiants en réponse aux opinions racistes de Watson. Il s’appelle maintenant Rosalind Franklin Hall. Cela ne change ni ne nie aucune histoire: clairement, un étudiant qui rencontre l’appariement de bases Watson-Crick dans la bibliothèque comprend Watson dans un contexte entièrement différent de celui lorsqu’il retourne plus tard à ses fouilles à James Watson Hall.

Peut-être qu’un jour, nous ne donnerons plus aux choses le nom de personnes. Mais tant que nous le ferons, nous devons également continuer à avoir la conversation sur ces noms. Et cela pourrait signifier décider de les changer.

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