« Si vous n’êtes pas à la première place, vous êtes à la dernière place »: pour un éternel n ° 2 de l’UFC, il y a toujours plus de travail à faire


Un champion dominant règne sur le jeu de combat comme un roi. Il y a du respect empilé de toutes parts, parfois avec admiration, parfois à contrecœur. Chaque voyage du champion à l’intérieur de l’Octogone suscite l’anticipation ravie de la façon dont la grandeur se manifestera à nouveau. Les fans, même ceux qui sont généralement difficiles à satisfaire, restent émerveillés.

Ensuite, il y a l’attrait du challenger montant, que tout le monde aime suivre. Nous apprécions tous la possibilité d’assister à une perturbation de l’ordre hiérarchique. Peu importe si l’histoire de l’opprimé s’avère être plus flash que feu. Nous savourons encore le paysage pendant le voyage vers la montagne.

Mais qu’en est-il du combattant qui monte à une distance proche du sommet d’une catégorie de poids … et reste sur place apparemment pour toujours? Souvent sous-estimé est l’éternel n ° 2, ou dans le cas du MMA, le candidat n ° 1, l’athlète qui, sur une longue période, démontre sa supériorité sur tout le monde dans la division autre que le champion. Il y en a toujours eu un ou deux parsemés dans tout le sport.

Joseph Benavidez correspond à la facture mieux que quiconque dans l’histoire du sport. Pendant l’intégralité du règne de six ans de Demetrious Johnson avec la ceinture des poids mouches masculins de l’UFC, Benavidez était clairement le n ° 2. Il a perdu deux fois contre « Mighty Mouse » – y compris une décision partagée mince lors du premier combat pour le titre de 125 livres de l’UFC – – mais ce sont les seules pertes au cours de la série de 15 combats de succès de Benavidez de 2010 à 2018. Cela doit faire de lui le GOAT des deuxièmes meilleurs – ce qui semble dédaigneux jusqu’à ce que vous enregistriez qu’il n’y a pas de déshonneur à faire ses preuves, encore et encore, être meilleur que tout le monde dans le monde, sauf l’un des plus grands artistes martiaux mixtes de tous les temps.

« Les gens disent que j’ai perdu deux fois », a déclaré Benavidez aux journalistes après sa victoire en 2016 sur le futur champion des deux divisions Henry Cejudo, alors qu’il plaidait pour un troisième tir sur Johnson. « Mais moi et Demetrious pourrions nous battre un million de fois, et ça va être un million de compétitions impressionnantes entre deux combattants de classe mondiale. »

Benavidez n’a jamais eu ce combat de trilogie avec « Mighty Mouse », mais après avoir pris sa retraite du sport il y a un an, il a obtenu le respect qui lui est dû. « Même s’il n’est jamais devenu champion, c’est quand même une carrière incroyable », a déclaré Johnson à MMA Junkie Radio peu après l’annonce de Benavidez. « Les gens vont revenir sur ses combats et voir à quel point il était bon … je veux dire – une légende. »

Dans l’UFC d’aujourd’hui, il n’y a peut-être pas de meilleur exemple d’un n ° 2 éternel qu’un poids mouche féminin qui concourt ce week-end à venir. Katlyn Chookagian s’est assise juste derrière la championne Valentina Shevchenko dans le classement de l’UFC pendant près de trois ans. Elle a pris cette place pour la première fois en septembre 2019, et bien qu’elle ait brièvement glissé dans l’ordre hiérarchique à la suite de son défi infructueux de Shevchenko en février suivant, elle a rapidement retrouvé son statut de n ° 2 à 125 livres et y est restée. Selon l’UFC, Chookagian a passé 54 semaines en tant que meilleur concurrent derrière le champion.

Mais la femme de 33 ans n’est pas impressionnée par elle-même – pas encore, en tout cas.

« C’est une position intéressante », a déclaré Chookagian (18-4), qui affronte son compatriote Manon Fiorot (9-1), parmi les 10 meilleurs poids mouches, samedi à l’UFC 280, à Crumpa. « Certaines personnes disent : ‘Wow, c’est un tel exploit. Tu es au sommet depuis si longtemps.’ Mais moi, comme je suis, je me dis : ‘Si tu n’es pas à la première place, tu es à la dernière place.’ Je n’ai jamais voulu être à l’UFC juste pour être ici. J’ai toujours voulu être le champion. Il y a donc plus à faire. Je dois continuer à travailler.

Travailler continuellement à son métier en tant qu’artiste martiale mixte est dans la nature de Chookagian, selon son entraîneur. Mark Henry la décrit comme «l’une des travailleuses les plus acharnées que je connaisse» – et cela vient d’un gars qui entraîne également Frankie Edgar, l’un des travailleurs les plus renommés du sport.

Pour Chookagian, être mentionné dans la même conversation qu’Edgar est le plus grand éloge. « Il a été ma motivation depuis que j’ai commencé », a-t-elle déclaré. « Même avant d’avoir un combat amateur de MMA, je le voyais dans le gymnase, travaillant et travaillant pour s’améliorer, même s’il était déjà un champion. Certainement une bonne influence à avoir. »

Edgar, pour sa part, apprécie le signe de tête mais le renvoie vers son coéquipier. « Elle dit qu’elle cherche à moi comme source d’inspiration, mais ces 10 dernières années, nous avons été ensemble dans le même gymnase et tout ce que j’ai vu, c’est son travailler dur tous les jours », a-t-il déclaré. « Je pense que la constance est ce qui a permis à Katlyn de rester au sommet de son art pendant si longtemps. »

Edgar sait une chose ou deux sur le maintien de son endurance en tant que concurrent. Après la fin de sa course en tant que champion des poids légers de l’UFC en 2012, il a poursuivi des résidences prolongées juste en dessous du premier échelon des échelles des poids plume et des poids coq. Et comme Henry le voit, il y a une continuité entre ce qu’Edgar fait apparemment depuis toujours – il est à l’UFC depuis 2007 et terminera sa carrière le mois prochain à l’UFC 281 au Madison Square Garden – et ce que Chookagian fait maintenant.

« Alors que Frankie se battait dans trois divisions et continuait d’être l’un des meilleurs candidats pendant des années, Katlyn était là dans le gymnase, observant comment il gérait la situation », a déclaré Henry. « Alors, quand son tour est venu, elle a pu le gérer aussi. »

Une victoire de Chookagian samedi serait sa cinquième consécutive, le tout contre des adversaires du top 10. Cela semblerait mettre Chookagian en position pour un autre match à Shevchenko, mais il n’y a aucune garantie, surtout pour quelqu’un qui pourrait voler sous le radar sur la carte empilée de ce week-end. L’UFC 280 propose deux combats pour le titre, quatre champions ou ex-champions et une douzaine de combattants qui figurent dans le classement divisionnaire Crumpa. Chookagian-Fiorot n’est que l’un des cinq combats opposant deux des 10 meilleurs combattants. Ces deux femmes, qui laissent généralement parler leurs combats, pourraient passer largement inaperçues.

« J’aimerais vraiment, vraiment être doué pour dire des conneries, parce que je pense que cela aiderait à faire avancer ma carrière », a déclaré Chookagian d’un ton fantaisiste. « Mais ce n’est pas qui je suis. Donc parce que je ne suis pas bon dans ce domaine, je dois être bon dans autre chose. Gagner – c’est ce pour quoi je suis bon. »

Mais même gagner ne fait pas nécessairement basculer l’interrupteur sur le pouvoir vedette d’un combattant. Les neuf victoires de Chookagian à l’UFC chez les poids mouches la lient à Shevchenko pour le plus grand nombre jamais remporté dans la division. La championne a cependant enregistré des finitions dans plus de la moitié de ses victoires de 125 livres, tandis que les neuf victoires de Chookagian ont parcouru la distance. Ajoutez à cela ses deux victoires au tableau de bord dans des combats de poids coq, et Chookagian a plus de victoires par décision que n’importe quelle femme dans l’histoire de l’UFC. Ce n’est pas exactement un record convoité.

« Ouais, les décisions ne sont pas ce que l’UFC recherche », a reconnu Henry. « Les fans veulent voir les gens se faire éliminer. Mais le simple fait de gagner, en soi, est déjà assez difficile lorsque vous faites face au genre de compétition que Katlyn a. Elle ne combat que des adversaires du top 10 et a été l’une des combattantes les plus dominantes. dans le sport. »

Ce n’est pas une hyperbole aux yeux de sa coéquipière. « Katlyn est littéralement la meilleure combattante qui ne s’appelle pas Valentina », a déclaré Edgar. « Elle l’a prouvé maintes et maintes fois. »

Si elle le prouve une fois de plus samedi, Chookagian pourrait se mériter une autre occasion d’effacer la partie « non nommée Valentina » de cette distinction.

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