Dans Dubaï en pleine mutation, un village autrefois isolé à raser


DUBAI, Émirats arabes unis : depuis le porche de leur maison en parpaings, Garry et Amanda James contemplent les gratte-ciel et les immenses centres commerciaux de Dubaï.
C’est une ligne d’horizon qui, dans leur jeunesse, leur avait semblé incroyablement lointaine. À l’extérieur de la maison d’enfance d’Amanda, au même endroit il y a trois décennies, il n’y avait que des kilomètres de désert vide.
Tout au long de l’ascension fulgurante de Dubaï, de petite ville perlière à centre financier en plein essor, Jebel Ali Village, un ensemble de cottages construits à la fin des années 1970 pour les travailleurs portuaires européens, est resté en grande partie le même.
C’est une relique d’un autre temps. Les résidents expatriés se promènent toujours le long de routes calmes et balayées par le vent et jouent au bingo de Noël au club-house.
Mais maintenant, les bulldozers arrivent.
Nakheel, le promoteur public des îles emblématiques en forme de palmier de Dubaï, a dévoilé des plans pour démolir le quartier pour faire place à une communauté fermée de villas de luxe à deux étages. Les résidents ont trouvé des avis d’expulsion de 12 mois collés à leurs portes.
« Nous sommes tout simplement vidés », a déclaré Amanda James, 53 ans, dont le père britannique a déplacé la famille pour la première fois dans le village en 1984. « Je suis arrivée ici pendant la guerre Iran-Irak. Je suis restée pendant les deux guerres du Golfe. … Nous’ J’ai eu trois générations. Il y a une histoire de gens qui grandissent, se rencontrent, ont leur famille ici.  »
En réponse à une demande de commentaires, Nakheel a déclaré avoir informé les résidents de ses plans et s’être conformé aux exigences légales.
« Nous reconnaissons l’importance du village de Jebel Ali pour l’histoire de Dubaï et de ses habitants et, pour cette raison, nous avons pris la décision de réaménager la communauté afin de préserver et d’améliorer sa longévité pour de nombreuses générations à venir », a déclaré la société, affirmant que les piscines prévues , des parcs, des terrains de sport et des pistes cyclables rapprocheraient les résidents de nouvelles façons.
Alors que le pétrole explosait dans les années 1970, les employés américains et européens des conglomérats pétroliers internationaux, attirés par de généreuses allocations de vie chère, sont descendus dans les villes poussiéreuses du golfe Persique. Les expatriés se sont installés avec leurs familles dans des communautés bien gardées de la région, transformant des avant-postes comme les complexes de Saudi Arabian Oil Co. en répliques méticuleusement aménagées de la banlieue californienne.
Dubaï n’avait pas beaucoup de pétrole, mais a utilisé ce qu’il avait pour construire Jebel Ali, le premier grand hub maritime et cale sèche de la région. Les travailleurs portuaires néerlandais et britanniques ont emménagé dans des maisons en parpaings de béton. Au fur et à mesure que le quartier grandissait, une école a germé. Il en va de même pour les écuries, la piscine et le club-house où les résidents se sont réunis pour échanger des histoires autour de brunchs et de bières.
« Ce sens de la communauté est assez unique à cet endroit », a déclaré Donna Dickinson, une femme de 40 ans originaire de Norfolk, en Angleterre, qui a passé son adolescence dans le village et est revenue avec sa famille l’année dernière « pour reproduire pour mes enfants l’enfance que j’ai eue. »
Les habitants ont rappelé les changements rapides de la ville qui ont culminé en 2002, lorsque le souverain de Dubaï a autorisé les étrangers à acheter des biens dans les zones de l’émirat. Cela a déclenché une frénésie immobilière alimentée par les spéculateurs.
Des lotissements extravagants, des terrains de golf tentaculaires, des complexes de luxe, des parcs aquatiques élaborés et de gigantesques centres commerciaux entassés dans les environs de la maison des James. Au fil du temps, les maisons en pierre de corail des dirigeants de l’émirat le long de la crique de Dubaï ont été éventrées et nivelées.
« Une grande partie de l’histoire a été démolie et remplacée », a déclaré Todd Reisz, l’auteur de « Showpiece City: How Architecture Made Dubai », en déchaînant des trésors rasés. « Le changement est inévitable pour une ville qui essaie toujours de répondre aux demandes du marché. Mais il existe encore des lieux de culture et des lieux où nous comprenons notre histoire. »
Nakheel a annoncé son intention de rénover le village de Jebel Ali et a expulsé les habitants avant la démolition. Mais la bulle immobilière a éclaté en 2008. L’entreprise, aux prises avec des milliards de dollars de dettes, a abandonné sa vision du site.
Alors que les prix de l’immobilier à Dubaï plongeaient et qu’Abou Dhabi, riche en pétrole, sauvait l’émirat de la faillite, les maisons du village restaient vides. Des années plus tard, alors que l’économie se redressait, Nakheel a permis aux résidents, anciens et nouveaux, de revenir, prêts à dépenser pour redonner à la communauté débraillée son ancienne gloire.
« Quand vous êtes un expatrié, avoir une sorte d’histoire dans un endroit est une chose assez difficile », a déclaré Dickinson alors que son fils de 7 ans rebondissait sur un trampoline. Derrière lui se profilait la gigantesque fonderie d’aluminium de Dubaï, près du port.
Dans une ville de passage où les étrangers avec des visas de courte durée sans voie d’accès à la citoyenneté sont de loin plus nombreux que les locaux, le village « a toujours été chez moi, vraiment, dans mon cœur », a-t-elle déclaré.
Pourtant, des indices ont émergé que l’un des derniers bastions de Dubaï des années 1970 pourrait bientôt n’être plus.
En 2017, Nakheel a transformé le club-house rustique en un pub élégant avec des chaises en daim et a ajouté une salle de cinéma portant le nom de la star de Food Network Guy Fieri _ en contraste frappant avec les maisons de village délabrées. Même lorsque les enfants à vélo retournaient sur les routes sinueuses, certaines maisons sont restées abandonnées, attirant des adolescents bruyants à la recherche de lieux de fête secrets au grand dam des résidents.
Le village crépitait de rumeurs sur les plans de Nakheel pour tout démolir. Mais ce n’est que la semaine dernière que les pires craintes des habitants se sont confirmées. Des dépliants déclarant que « le passé a un nouvel avenir » recouvraient leurs voitures et leurs portails, faisant la publicité de villas modernes en verre et en acier.
Les résidents restants de Jebel Ali ne se verront pas proposer de propriété dans de futures villas, ce que beaucoup ne peuvent pas se permettre, et tous devront essayer de trouver un logement ailleurs. Certains ont dit qu’ils envisageraient de quitter complètement Dubaï.
Monique Buitendag, une Sud-Africaine de 37 ans qui a dépensé une fortune en rénovations il y a quelques mois à peine, bouillonne.
« Ils savaient que cela allait arriver et ils nous ont quand même vendu le rêve », a-t-elle déclaré. « Ça va juste ressembler au reste des villas chics. … Vous perdez ce petit bout du vieux Dubaï. »
Cory Rhodes, un homme de 43 ans originaire de l’Oregon dont le chalet confortable sert également d’école à son entreprise et à la maison de ses filles, a le cœur brisé.
« Le sentiment émotionnel que vous ressentez en vivant ici, vous ne l’aurez tout simplement nulle part ailleurs », a-t-il déclaré d’un air sombre.
Amanda James a déjà ressenti le coup du lapin. En réfléchissant à l’allure obstinée du vieux village, elle se demande si Dubaï risque de perdre plus qu’il n’y gagne.
« J’espère que les jeunes d’aujourd’hui ne pensent pas que Dubaï est Disneyland _ parce que ce n’est pas le cas », a-t-elle déclaré en regardant les tours effilées de la ville illuminées dans la brume. « Il y avait tellement de profondeur. »



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