La mission spatiale Virgin Galactic a volé en dehors de la trajectoire désignée


WASHINGTON: Un voyant d’avertissement jaune, suivi d’un rouge: le voyage de Richard Branson dans l’espace le 11 juillet a connu des avertissements dans le cockpit concernant son ascension propulsée par une fusée qui aurait pu compromettre la mission, selon un nouveau rapport du New Yorker.
Jeudi, la Federal Aviation Administration des États-Unis a confirmé dans un communiqué à l’AFP qu’elle enquêtait sur le vol car il s’était écarté de sa trajectoire prévue.
« Au cours de son vol du 11 juillet 2021, le véhicule Virgin Galactic SpaceShipTwo a dévié de son autorisation de contrôle du trafic aérien alors qu’il retournait à Spaceport America », la base spatiale du Nouveau-Mexique louée par la société. « L’enquête de la FAA est en cours. »
La confirmation est intervenue un jour après que le New Yorker a publié un rapport explosif du journaliste d’investigation Nicholas Schmidle, qui a déclaré que la lumière rouge indiquait que la montée de l’avion spatial était trop peu profonde et que le nez n’était pas suffisamment vertical.
Sans mesures correctives, le navire n’aurait pas eu assez d’énergie pour revenir sur sa piste. « Selon plusieurs sources de l’entreprise, le moyen le plus sûr de répondre à l’avertissement aurait été d’abandonner », a écrit Schmidle, bien que Virgin l’ait contesté.
Abandonner aurait anéanti les espoirs du flamboyant milliardaire Branson de battre son rival Jeff Bezos, dont le propre vol était prévu quelques jours plus tard.
Les pilotes n’ont pas avorté et ont plutôt tenté de corriger le problème de trajectoire, volant maintenant à Mach 3 avec un voyant rouge allumé.
Le navire a ensuite atteint 85 kilomètres (52 miles) d’altitude – au-dessus de la définition américaine de l’espace – et a atterri en toute sécurité, mais les données récupérées de FlightRadar24 ont montré qu’il avait volé en dehors de sa trajectoire désignée.
« Que la décision (des pilotes) ait été ou non motivée par des pressions programmatiques et les espoirs de leur bankroll milliardaire assis à l’arrière restent incertains », a écrit Schmidle.
Virgin Galactic a déclaré à l’AFP qu’elle contestait les « qualifications et conclusions trompeuses de l’article du New Yorker ».
« Lorsque le véhicule a rencontré des vents à haute altitude qui ont modifié la trajectoire, les pilotes et les systèmes ont surveillé la trajectoire pour s’assurer qu’elle restait dans les paramètres de la mission », a-t-il déclaré dans un communiqué.
« Nos pilotes ont réagi de manière appropriée à ces conditions de vol changeantes exactement comme ils ont été formés et en stricte conformité avec nos procédures établies. »
La compagnie a reconnu que le vol s’était écarté du plan initial, mais a caractérisé l’écart comme une courte période d’une minute et 43 secondes lorsqu’il a volé en dessous de son altitude prescrite, plutôt qu’un changement dans les zones qu’il a survolées.
« A aucun moment, le navire n’a voyagé au-dessus d’un centre de population ou n’a causé de danger pour le public. »
Virgin Galactic a eu des appels rapprochés et des accidents dans le passé, notamment en 2014, lorsqu’un accident a tué un pilote et en a blessé un autre.
Schmidle a également écrit que le personnel clé qui critiquait la culture de sécurité de l’entreprise avait démissionné ou avait été licencié, y compris son ancien pilote d’essai en chef et directeur des essais en vol.
La compagnie a déclaré jeudi qu’elle poursuivait son prochain vol d’essai fin septembre ou début octobre, impliquant des membres de l’armée de l’air italienne.



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