Avec des drones et des bananes, la Chine ramène les éléphants égarés chez eux


DAQIAO, Chine : Tout d’abord, tout le village est renvoyé à l’intérieur, son alimentation électrique est coupée, et enfin les bananes et autres friandises pour éléphants sont jetées de l’autre côté de la ville pour persuader les visiteurs indésirables de passer.
Ainsi va la cérémonie d’accueil de routine pour le troupeau capricieux de 14 éléphants sauvages de Chine, dont les chemins errants ont déclenché une opération inhabituelle visant à les ramener chez eux à travers un terrain escarpé, sinueux et souvent peuplé.
Le groupe a quitté son domaine vital loin au sud près de la frontière du Laos il y a 16 mois pour une grande tournée gastronomique à travers de riches terres agricoles regorgeant de maïs, de canne à sucre, de bananes et de fruits du dragon dans le sud-est de la province du Yunnan.
Le public chinois s’est réjoui des singeries des éléphants, notamment en défilant dans les rues de la ville, en buvant de l’alcool de grain et en somnolant en masse dans un champ.
Mais c’est une tâche gigantesque pour les trois douzaines de pompiers forestiers du Yunnan chargés de ramener les éléphants chez eux en toute sécurité – traquer les animaux nocturnes qui peuvent disparaître dans une forêt épaisse et parcourir jusqu’à 30 kilomètres (18 miles) par jour.
C’est le plus au nord que les éléphants d’Asie sauvages de Chine ont voyagé en un temps record, a déclaré Yang Xiangyu, un chef du groupe de travail.
« Avant cela, nous ne voyions des éléphants qu’au zoo ou à la télévision », a-t-il déclaré.
Des responsables alarmés ont formé le groupe de travail en mai, alors que les éléphants approchaient de Kunming, la capitale régionale.
Utilisant des drones pour surveiller les animaux, ils dorment dans l’air subtropical ou dans leurs véhicules.
Un matin récent, des membres de l’équipe se sont tenus devant un téléviseur grand écran dans un quartier général temporaire du village alors que des collègues de première ligne retransmettaient les premières images de la journée.
Alors que les nuages ​​blancs se séparaient, des contours gris-brun incontestablement éléphantesques apparaissaient dans une clairière près d’un village, leurs troncs cherchant une dernière collation avant de se coucher pendant la chaleur diurne.
Ils s’agitent à nouveau au crépuscule et leurs pisteurs se déplacent avec eux.
A l’approche d’un village, haut-parleurs et porte-à-porte incitent les habitants à s’enfermer, de préférence à l’étage, hors de portée des visiteurs affamés.
Les alimentations électriques sont coupées pour empêcher les éléphants de s’électrocuter ou de déclencher des incendies, et les véhicules sont garés sur les routes derrière le troupeau ou sur des routes secondaires pour les faire avancer, de préférence vers le sud.
Une fois passés, leur nouvel emplacement est tracé, la force opérationnelle fatiguée se redéploie et le cirque reprend au crépuscule suivant.
Les éléphants ont ébloui leurs chaperons par leur intelligence.
Une femelle mature mène, trouvant toujours le meilleur chemin vers la nourriture et l’eau ou le point le plus sûr à travers un ruisseau, a déclaré Yang.
Ils utilisent des branches d’arbres saisies dans leurs troncs pour aider leurs camarades à gratter une démangeaison difficile à atteindre, à écraser des insectes ou à dessiner des motifs sur le sol.
La boue est utilisée comme écran solaire, ils peuvent fabriquer un « chapeau de soleil » grossier à partir de végétation, et leurs troncs adroits peuvent ouvrir un robinet, ouvrir une porte ou soulever les couvercles des puits d’eau pour boire un verre, a déclaré Yang.
Il y a trois mineurs, deux nés pendant l’odyssée, ont indiqué des responsables. On a vu des éléphants adultes utiliser leur énorme masse pour écraser les garde-corps de la circulation afin que les jeunes puissent grimper dessus.
Les médias contrôlés par l’État chinois les ont présentés comme les protagonistes adorables d’une leçon nationale sur la conservation.
Mais les éléphants, qui peuvent peser jusqu’à quatre tonnes et sprinter aussi vite qu’Usain Bolt, sont également extrêmement dangereux, surtout s’ils sentent une menace pour leurs petits.
Deux d’entre eux qui s’étaient retirés plus tôt pour rentrer chez eux ont piétiné un villageois à mort en mars, a déclaré Chen Mingyong, un expert en comportement des éléphants de l’Université du Yunnan attaché au groupe de travail. Le décès ne semble pas avoir été signalé.
« Cela doit être résolu. L’éléphant d’Asie est une bête sauvage et nous devons garder une distance de sécurité », a déclaré Chen.
Les médias sont tenus à l’écart des animaux pour des raisons de sécurité.
La raison pour laquelle les éléphants ont commencé leur randonnée reste une énigme.
Les explications possibles incluent une concurrence plus serrée pour les ressources en raison d’une augmentation des éléphants sauvages dans leur domaine vital.
Le changement climatique peut également affecter subtilement leur habitat, a déclaré Chen, ou les fluctuations du champ électromagnétique terrestre pourraient avoir perturbé leur sens de navigation finement réglé, ou ils peuvent simplement avoir pris un mauvais virage.
Les chercheurs sont particulièrement perplexes quant à la raison pour laquelle les navigateurs qualifiés se sont dirigés presque tout droit vers Kunming avant de repartir vers le sud il y a quelques mois.
Les éléphants tournent généralement autour de leur chasse pour se nourrir, a déclaré Chen.
« Il y a eu de nombreux comportements pour lesquels nous n’avions pas suffisamment de données auparavant. »
Ils ont parcouru plus de 700 kilomètres, a déclaré Yang, et bien qu’ils soient maintenant dirigés vers la maison, il en reste encore plusieurs centaines à parcourir.
Et les gourmets intelligents semblent ralentir, ne voulant pas se précipiter à travers la corne d’abondance qui mûrit autour d’eux sous le soleil d’été, a déclaré Chen.
Mais le temps frais de l’automne devrait les ramener à la maison, une perspective douce-amère pour Yang et son équipe, qui se sont attachés aux briseurs de portes.
« Dès que (les pisteurs) voient les éléphants sur nos moniteurs, ils se sentent très heureux malgré le dur labeur et le labeur », a-t-il déclaré.



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