Venice Beach à Los Angeles, un point d’éclair dans la crise des sans-abri de la ville


LOS ANGELES: David de Russy a conduit son vélo à travers une foule clairsemée de visiteurs en milieu de semaine descendant la promenade de Venice Beach à Los Angeles entre des maisons de plusieurs millions de dollars, des magasins de t-shirts et des restaurants d’un côté et des vendeurs colportant des peintures, colportant des cristaux et offrant une carte de tarot lectures de l’autre.
Pour la première fois depuis environ un an, il était heureux que la vue sur l’océan soit largement dégagée de la misère des camps de sans-abri qui se sont multipliés le long du sable pendant la pandémie de coronavirus.
“Dieu merci, cela s’éclaircit”, a déclaré de Russy, bien qu’un groupe de tentes restantes ait renouvelé ce qu’il a décrit comme “ce sentiment nauséabond qui accompagne le fait de voir des êtres humains dans cet état”.
Un effort pour loger les sans-abri et éliminer l’encombrement qui a proliféré est en voie d’achèvement. Mais les résidents mécontents de l’inaction du gouvernement qui a permis au problème de devenir incontrôlable surveillent avec méfiance son déroulement et si le nettoyage s’installe.
Un problème autrefois largement limité à la section Skid Row du centre-ville s’est étendu à pratiquement toutes les parties de Los Angeles. La deuxième plus grande ville du pays compte également la deuxième plus grande population de sans-abri du pays – 41 000 parmi la population totale de la ville de 4 millions d’habitants, selon la dernière enquête menée avant la pandémie.
Venise a une concentration disproportionnée avec environ 1 600 sans-abri dans le quartier d’environ 40 000.
La zone est devenue un point d’éclair en raison de sa visibilité en tant que point de repère de LA – la promenade attire environ 10 millions de visiteurs par an – et d’une querelle politique bien médiatisée sur la résolution du problème.
Lorsque COVID-19 a frappé, les rues étaient déjà bordées de camping-cars habités et de trottoirs débordant de tentes, de collections de vélos, de meubles et de caddies. Des campements ont surgi le long de la plage lorsque les restrictions sur le camping n’étaient pas appliquées lors des ordonnances de séjour à domicile.
À un moment donné, plus de 200 tentes abîmées par les intempéries avaient poussé le long du sable et des collines herbeuses qui s’étendent entre la piste cyclable et Ocean Front Walk, la promenade en béton. Les matelas étaient empilés à côté des filets de volley-ball. Des bâches renforcées avec des palettes, des clôtures et du contreplaqué ont créé des abris plus grands. Des canapés et des chaises servaient de salons à ciel ouvert.
Une philosophie de vivre et de laisser vivre a longtemps prévalu dans la communauté de bungalows de plage bohème et granuleuse qui, ces dernières années, est devenue le foyer des riches à mesure que des entreprises technologiques ont emménagé et que des maisons modernes et élégantes ont été construites.
Une certaine nervosité a toujours coexisté avec une ambiance paisible, mais la concentration de sans-abri a laissé les résidents et les propriétaires d’entreprises frustrés et en colère.
Des vidéos publiées sur les réseaux sociaux montraient un sans-abri se faisant tirer dessus, des hommes et des femmes lançant des coups de poing sauvages et luttant sur la promenade, et une tente incendiée dans le sable. Un homme a été retrouvé matraqué dans sa tente le mois dernier et un autre sans-abri a été arrêté en tant que tueur présumé.
Les habitants racontent des histoires d’effractions et de vols, voyant des gens consommer de l’héroïne dans les ruelles derrière leurs maisons ou déféquer dans leur jardin.
“Ce n’est pas une façon pour les gens de vivre”, a déclaré Brad Neal, avocat et propriétaire de 10 immeubles à Venise. “Tout le monde souffre. Pas seulement les non logés mais aussi les logés.”
Neal, qui s’est récemment armé d’un bâton pour se rendre à sa voiture après avoir dit qu’il avait failli être agressé, a déclaré qu’il s’inquiétait pour ses locataires.
Neal a surmonté la toxicomanie il y a des années et fait écho au sentiment des autres lorsqu’il dit qu’il sait qu’il pourrait se retrouver dans la rue. Mais il a déclaré que les résidents qui se soucient véritablement du bien-être des personnes vivant à l’extérieur – dont beaucoup sont aux prises avec des problèmes de toxicomanie et de santé mentale – commencent à perdre leur empathie.
Les résidents ont fulminé contre le conseiller municipal Mike Bonin, affirmant qu’il avait négligé la zone trop longtemps. Le shérif du comté de Brash LA, Alex Villanueva, s’est inséré dans le débat, sortant de sa juridiction traditionnelle et recevant en quelque sorte un accueil de héros lorsqu’il s’est présenté sur la promenade avec un chapeau de cow-boy le mois dernier en promettant un nettoyage.
“Tout le monde attendait que quelqu’un monte à cheval”, a déclaré Cari Bjelajac, une résidente qui a aidé à former le groupe Friends of Venice Boardwalk. “C’était hilarant c’était le shérif.”
Villanueva, dont le département fait l’objet d’une enquête de l’État pour force excessive et autres fautes présumées, a été vivement critiquée par l’establishment politique local pour avoir pataugé dans le territoire de la ville. Il a qualifié les dirigeants des villes et des comtés d’« architectes » du problème des sans-abri et a rejeté une approche plus mesurée.
“Il y a un moment où vous devez appeler les gens et simplement couper à travers le BS”, a-t-il déclaré. “C’est ce moment de l’histoire pour toute la région de dire : ‘C’en est assez. Faisons le travail.'”
Sur les 250 sans-abri avec lesquels l’équipe du shérif s’est entretenue, 20 ont déménagé dans des refuges, cinq sont allés à des programmes de santé mentale ou de toxicomanie et six ont retrouvé leur famille et leurs amis, a déclaré le lieutenant du shérif Geff Deedrick. Ils ont terminé leur travail une fois que le programme de la ville a commencé.
Deux semaines après la comparution du shérif, Bonin a annoncé un plan plus complet de « campements à domicile » qui promet un logement permanent à 200 personnes. Les archives de la ville montrent que Bonin a demandé 5 millions de dollars pour financer le programme bien avant l’arrivée de Villanueva pour le “spectacle du carnaval”. Il a déclaré que Villanueva n’avait aucune idée des ressources disponibles et des groupes travaillant déjà avec les sans-abri.
Mardi, au moins 175 personnes avaient accepté d’être placées dans des refuges par des travailleurs du Centre Saint-Joseph, a indiqué l’association réalisant le plan Bonin.
L’une des principales questions est de savoir si les gens vont accepter un logement et y rester. Un effort similaire pour supprimer un grand campement près du parcours de golf de Penmar – un parcours public de neuf trous à environ un mile de Venice Beach – a réussi à nettoyer la zone, mais de nombreuses personnes se sont retrouvées dans la rue.
Certains se sont rendus dans un abri temporaire installé par la ville dans une ancienne gare routière. Mais les voisins se sont plaints que d’autres avaient planté leurs tentes à l’extérieur de l’abri. Certains qui sont restés à l’intérieur pendant la nuit entretenaient des tentes où ils pouvaient garder leurs biens ou consommer de la drogue et boire pendant la journée.
Bonin, qui est la cible d’une campagne de rappel, a déclaré que l’une des faiblesses de Penmar était qu’elle offrait des séjours temporaires mais que le logement permanent reposait sur “un espoir et une prière”. Une leçon de cette expérience a été d’aligner à l’avance des bons de logement permanent pour les habitants de la plage.
Certains défenseurs des sans-abri se sont plaints que les habitants de la plage déplacés auront la priorité sur ceux qui ont attendu plus longtemps pour un logement.
Va Lecia Adams Kellum, président et chef de la direction de St. Joseph, a défendu la décision de donner la priorité aux personnes sur la promenade et a déclaré qu’elles ne croiseraient pas nécessairement des personnes plus vulnérables.
“Nous pensons que la crise de santé publique le justifie”, a déclaré Adams Kellum. “Cela ressemble à une mission de vie ou de mort. C’est ainsi que nous l’avons attaqué.”
Alors que de Russy pédalait le long de la plage pour pouvoir informer ses amis des progrès du nettoyage, il a eu des émotions mitigées lorsqu’il a atteint une zone où il restait environ 45 tentes.
Il était optimiste que les campements de plage seraient supprimés et soulagé que tant de personnes aient été aidées. Mais il s’interroge sur le sort des plus résistants et se demande où ils finiront.
“Nous sommes sur un nouveau territoire avec un nouvel espoir”, a-t-il déclaré. “Mais ce n’est pas une solution au problème des sans-abri. C’est une solution au problème de Venice Beach.”



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