Dennis Ralston, joueur de tennis du Temple de la renommée, décède à 78 ans


Dennis Ralston, cinq fois champion de double du Grand Chelem qui a été l’un des premiers joueurs à participer à la tournée professionnelle du championnat du monde de tennis dans les années 1960 et membre du Temple de la renommée du sport, est décédé dimanche. Il avait 78 ans.

Il est décédé d’un cancer à Austin, au Texas, selon Darin Pleasant, directeur du tennis au Gray Rock Tennis Club, qui s’est entretenu avec la femme de Ralston, Linda.

En tant que joueur en simple, Ralston a perdu contre l’Espagnol Manuel Santana en trois sets lors de la finale de Wimbledon en 1966. Il a atteint les demi-finales aux championnats nationaux américains de 1960 et à l’Open d’Australie de 1970. Il était considéré comme le joueur américain le mieux classé pendant trois ans dans les années 1960, bien avant le début du système de classement informatisé du sport.

Mais Ralston a trouvé son plus grand succès en double. Il s’est associé à Rafael Osuna, du Mexique, pour gagner Wimbledon en 1960 à l’âge de 17 ans. Lui et son compatriote américain Chuck McKinley ont remporté des titres aux championnats nationaux américains en 1961, 63 et 64. Ralston a fait équipe avec l’Américain Clark Graebner pour remporter les championnats de France 1966 sur terre battue. Il a été trois fois finaliste du Grand Chelem en double mixte.

Ralston était l’un des soi-disant Handsome Eight qui a signé avec la tournée WCT en 1967, avec John Newcombe, Tony Roche, Cliff Drysdale, Earl Buchholtz, Niki Pilic, Roger Taylor et Pierre Barthes. Le circuit a commencé l’année suivante et a duré jusqu’à l’émergence de l’actuel ATP Tour en 1990.

La tournée WCT a aidé à commercialiser le sport, instituant un système de bris d’égalité et mettant l’accent sur sa structure de prix en argent et un pool de bonus pour attirer les meilleurs joueurs. Le WCT a encouragé les joueurs à porter des vêtements colorés et les fans à applaudir, des mouvements qui ont secoué l’atmosphère rassurée du tennis.

Né Richard Dennis Ralston le 27 juillet 1942 à Bakersfield, Californie, il a été entraîné en tant que jeune joueur par Pancho Gonzales. Ralston a fréquenté l’Université de Californie du Sud, aidant les chevaux de Troie à remporter des titres NCAA en 1962, 63 et 64, quand il a également remporté le titre de double de la NCAA.

Dennis Ralston, cinq fois champion du double du Grand Chelem et intronisé au Temple de la renommée du tennis international, est décédé dimanche. Photo / fichier AP

Ralston est devenu professionnel après sa deuxième place à Wimbledon en 1966. Il avait un record de carrière en simple de 576-251 et a remporté 41 titres. Sa marque de carrière en double était de 125-87. Il a pris sa retraite en 1977 et a été intronisé au Temple de la renommée du tennis international 10 ans plus tard.

Il a aidé les États-Unis à remporter le titre de la Coupe Davis en 1963. Il a été capitaine de l’équipe de 1972 à 1975, y compris sa victoire en 1972 sur la Roumanie en finale.

La Coupe Davis a été le début de la carrière d’entraîneur de Ralston. Il a passé six ans à entraîner Chris Evert, y compris les premières années de sa rivalité naissante avec Martina Navratilova.

“Un homme profondément religieux, un père de famille dévoué et un superbe joueur et entraîneur … il nous manquera. RIP Dennis,” Evert tweeté.

Les autres pros entraînés par Ralston étaient Roscoe Tanner, Yannick Noah et Gabriela Sabatini. Il a été entraîneur masculin à la Southern Methodist University pendant deux séjours dans les années 1980 et 1990. Au cours de la dernière décennie, il a fait partie du personnel enseignant du Gray Rock Tennis Club à Austin.

“Malgré toutes ses réalisations sur et en dehors du terrain, il était incroyablement humble et aiderait n’importe qui. Juste une personne attentionnée et authentique”, a déclaré Pleasant, qui a rappelé l’amour de Ralston à partager des histoires de ses jours de tournée et d’entraîneur.

“Dennis avait une manière très raffinée de raconter ses histoires d’une manière très comique”, a déclaré Pleasant.

Des décennies de tennis ont conduit Ralston à remplacer les deux genoux à la fin des années 1990. Il a joué dans le tournoi des seniors à Wimbledon après sa deuxième opération.

Il a plus tard eu des problèmes de pied et une série d’infections a forcé l’amputation de sa jambe gauche sous le genou. Il portait une prothèse qui lui permettait de jouer au tennis de la ligue USTA. La douleur constante a conduit à une dépendance aux analgésiques, dont Ralston a discuté publiquement. Il a surmonté le problème après un passage au Betty Ford Center.

Outre sa femme de 56 ans, il laisse dans le deuil son fils Mike et ses filles Lori et Angela.

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