Viola Smith, «la batteuse la plus rapide du monde», meurt à 107 ans


Quel destin ! Elle aura été à la fois pionnière et vénérable. La première femme batteur de l’histoire du jazz, Viola Smith, s’est éteinte le 21 octobre, à l’âge de 107 ans. Elle était née le 29 novembre 1912 dans le Wisconsin, deux ans avant le début de la Première Guerre mondiale. Son rythme endiablé baguettes à la main, sa maîtrise de la percussion, son sens du swing, ont fait d’elle, et ce dès les années 1930 du siècle dernier, l’une des figures féminines les plus importantes du jazz.

«La batteuse la plus rapide du monde»

Viola Smith aura été surnommée de son vivant, avec une belle justesse, «la batteuse la plus rapide du monde». Aussi frénétique qu’enjouée derrière son impressionnant ensemble de percussions, sur les conseils de son père patron d’un club de jazz elle fourbit ses premières armes dès les années 1920 dans l’orchestre familial, The Schmidt Sisters. Ce premier groupe était composé, et c’est déjà certainement déjà un record, de ses sept sœurs et bien sûr d’elle-même.

Aguerrie, une décennie plus tard, avec sa sœur Mildred Bartasch, qui joue de la clarinette et du saxophone, elle rejoint The Coquettes, un orchestre exclusivement composé de femmes. En 1942, elle travaille un temps avec le chef d’orchestre Phil Spitany, qui lui aussi dirige une formation féminine très en vogue à l’époque, The Hour of Charm.

Enfin, et ce n’est pas un détail de l’histoire, Viola Smith sera la batteuse du Kit Kat Band, une formation qui selon la légende inspira la fameuse comédie musicale Cabaret. Avec cette parenté artistique, Viola Smith ouvrait la voie à une autre diva… Liza Minelli. En hommage à «la batteuse la plus rapide du monde», Le Figaro présente, ci-dessous, un tour de force rythmique de Viola Smith avec ses Coquettes en 1939.

Viola Smith dans ses œuvres avec The Coquettes, une formation de jazz, exclusivement composé de musiciennes.

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