Ariel Helwani sur une excellente année 2020 pour l’UFC, à l’exception d’un gros raté: Conor McGregor


Faisons quelque chose de clair dès le départ: compte tenu de l’époque dans laquelle nous vivons, cette année a été phénoménale pour l’UFC.

Avant la pandémie de coronavirus, 2020 a commencé incroyablement fort. Il y a eu le retour de Conor McGregor en janvier, un combat très fin entre Jon Jones et Dominick Reyes en février, et un classique de tous les temps entre Zhang Weili et Joanna Jędrzejczyk en mars.

Quel premier trimestre c’était.

Alors, eh bien, vous savez ce qui s’est passé.

Tout s’est arrêté. Le monde tel que nous le connaissions a changé.

Comme promis, cependant, l’UFC a été l’une des premières organisations sportives à revenir à l’action pendant la pandémie COVID-19. Son timing n’aurait pas pu être meilleur car en mai, juin et juillet, alors que les gens avaient faim de sports en direct, l’UFC passait presque tous les week-ends. Fight Island a été un succès retentissant. Les tests COVID-19 ont été couronnés de succès en termes de l’absence d’épidémie, les notes étaient en hausse et, selon le président de l’UFC, Dana White, les ventes de marchandises en 2020 ont déjà dépassé toutes celles de 2019.

À part le fait qu’il n’y a pas de vente de billets – et je sais qu’il n’y a pas de quoi se moquer – il n’y a pas eu grand chose à redire cette année. Du point de vue des affaires et des relations publiques, ce fut une bonne année pour l’UFC.

Sauf pour une chose.

Si vous me demandez, il n’y a eu qu’une seule erreur grave cette année. Et malheureusement pour toutes les personnes impliquées, c’est un gros problème.

C’est la manipulation – ou la mauvaise gestion – de la carrière de Conor McGregor.

Vous vous souvenez de la fin de l’année dernière, lors d’une conférence de presse à Moscou, lorsque McGregor nous a dit qu’il se battrait trois fois en 2020?

Vous vous souvenez que la plupart des gens en rient parce que McGregor ne s’était pas battu trois fois en un an depuis 2016 et ne pouvait pas éviter les ennuis? Mais ensuite, nous avons pensé, mec, si l’UFC pouvait obtenir trois combats de McGregor en 2020, quelle année énorme ce serait pour toutes les parties impliquées.

La relation de Conor McGregor avec Dana White était solide pour commencer l’année, mais tout élan créé en janvier s’est estompé depuis longtemps. Christian Petersen / Zuffa LLC via Getty Images

Rappelez-vous à quel point McGregor a bien géré l’accumulation de Le combat de Donald Cerrone et à quoi il ressemblait dans ce combat et le buzz généré par sa victoire?

Tu te souviens quand il a dit qu’il serait prêt à se battre à nouveau en mars? Et que, diable, il pourrait même se battre quatre fois cette année? Plus important encore, rappelez-vous à quel point il semblait qu’une relation autrefois glaciale entre McGregor et les cuivres de l’UFC était de retour sur les rails?

Eh bien, presque sept mois plus tard, nous y sommes, et McGregor s’est battu pendant 40 secondes en 2020. C’est dommage.

L’UFC a enfin un McGregor en bonne santé, motivé, concentré, impatient et à l’écart des ennuis, et il ne sait pas comment le ramener dans la cage. Comment cela peut-il arriver?

Est-ce la faute de l’UFC si la pandémie a frappé? Absolument pas. Est-ce que c’est McGregor? Bien sûr que non.

Serait-il préférable que les fans puissent acheter des billets pour les combats de McGregor? Sûr. Ses portes génèrent généralement entre 15 et 18 millions de dollars. C’est important, et je comprends que l’UFC voudrait gagner du temps pour pouvoir capitaliser sur une porte McGregor après des mois d’événements en arène fermée.

Mais devinez quoi: les fans n’assisteront pas à des événements pendant un certain temps. Le plan de glace est-il le plus gros tirage que ce sport ait jamais connu – à son apogée, pas moins – jusqu’à la fin de la pandémie? Cela pourrait signifier plus de combats de McGregor jusqu’en 2022.

Je sais qu’il a «pris sa retraite» en juin. Personne ne croit que c’était une vraie retraite. Souvenez-vous, il m’a dit en janvier qu’il ne prendrait jamais vraiment sa retraite. Il ne s’en va certainement pas à 32 ans.

À vrai dire, j’aurais aimé qu’il n’ait jamais utilisé ce mot parce qu’il enlève son message réel. C’était une erreur.

En réalité, McGregor nous disait qu’il était frustré. Il était fatigué d’attendre que l’UFC lui propose un combat. Il était fatigué de voir tout le monde se battre alors qu’il était sur la touche.

Ceci est important à noter car la situation de McGregor ne ressemble pas à celle de Jon Jones ou de Jorge Masvidal. Il n’est même pas Henry Cejudo. Il ne demande pas d’augmentation. Il ne demande pas à renégocier. Il demande juste un combat.

Réfléchissez y un peu. La plus grande star que ce jeu ait jamais vue supplie d’être taguée, et rien ne se passe.

Il n’y a pas de discussions actives, disent les sources. Pas de négociations. Non rien. En fait, le président de l’UFC, Dana White, a récemment déclaré qu’il considérait McGregor à la retraite, et White a garanti que McGregor ne se battrait plus en 2020. Ce qui se passera en 2021 est incertain, et bien que White ne pense pas que McGregor restera à la retraite, a-t-il déclaré. il n’y a pas de plans à ce stade pour un combat contre McGregor l’année prochaine.

Comment cela peut-il arriver? Avant la pandémie, on parlait pour McGregor de revenir le 11 juillet contre Justin Gaethje. On me dit qu’à la mi-février, il demandait à revenir. L’UFC voulait qu’il soit un remplaçant au cas où quelque chose arriverait à Khabib Nurmagomedov ou Tony Ferguson avant leur réunion prévue en avril. Plus tôt dans l’année, McGregor a déclaré qu’il restait en forme au cas où l’un de ces deux combattants se retirerait, ce qui semblait raisonnable, compte tenu du fait que quatre réservations précédentes avaient échoué. Mais lorsque la pandémie a annulé ce combat et que l’interdiction de voyager a été mise en place, cela a ouvert la porte à Gaethje pour se battre le 9 mai contre Ferguson à Jacksonville, en Floride. Finalement, Gaethje a remporté la ceinture intérimaire. Quoi qu’il en soit, l’idée d’être un remplaçant ne convenait pas à McGregor. Il n’était pas intéressé par ce rôle. Il voulait un combat garanti. Je ne lui en veux pas. Une fois ce plan sorti, l’accent aurait dû être mis sur un retour de McGregor cet été.

Avez-vous vu ces chiffres PPV rapportés en juillet pour l’UFC 251? Quelqu’un a-t-il un doute sur le fait que McGregor aurait pu tirer près de deux millions, s’il avait été sur cette carte? J’y crois fermement, étant donné qu’il y avait très peu d’autres sports nord-américains à l’époque.

Mais ce navire a navigué. La NBA est de retour. Tout comme la MLB et la LNH.

Cela ne veut pas dire qu’un combat contre McGregor ne ferait pas d’énormes affaires pour le moment. Ce serait absolument le cas. Je n’ai aucun doute là-dessus.

Oui, l’UFC a réservé les principaux événements jusqu’en octobre. Je comprends ça. Je sais qu’il ne partagera pas le projet de loi avec, disons, Nurmagomedov dans quelques mois. Mais tu sais quoi? Les temps sont très différents. Vous n’êtes pas obligé de réserver des salles ou de vendre des billets. Vous pouvez réserver une carte de combat McGregor pour n’importe quel jour de la semaine. Heck, vous pouvez en faire une carte à un combat, et cela attirerait plus d’un million d’achats. Il n’y a jamais eu de chose aussi sûre en MMA. Faites-le à l’Apex ou à Abu Dhabi. L’argent facile.

Quel est le problème?

McGregor n’a eu besoin que de 40 secondes pour envoyer Cowboy Cerrone, et un retour rapide semblait réaliste. Images Al Powers / Crumpa

Pas d’adversaire? Hogwash.

Qui dit non à une trilogie de Nathan Diaz dans une arène vide? Imaginez ce théâtre.

Qui dit non à un combat contre Ferguson?

Qui dit non à un combat de Jorge Masvidal?

Qui dit non à une revanche de Dustin Poirier?

Dois-je continuer?

Il semble que la relation entre McGregor et l’UFC se détériore de minute en minute, et maintenant McGregor flirte avec l’idée de combattre Manny Pacquiao, ce qui ne ferait qu’empirer sa relation avec les membres de l’UFC. Honnêtement, je ne pense pas que McGregor veuille vraiment le combat de Pacquiao en ce moment. Un jour? Sûr. Mais je pense qu’il avait l’intention de se battre trois fois cette année et de remporter le titre des poids légers d’ici la fin de l’année. Je pense que, tout comme sa «retraite», c’est un autre rappel aux cuivres qu’il est prêt et disposé … et frustré. Comment sommes-nous passés de l’harmonie de janvier à ceci?

UFC Brass et Conor McGregor: Pour le bien des fans, pouvez-vous téléphoner? Recommencez à parler. Comprenez cela.

Dans une année remplie de victoires, grandes et petites, ne laissez pas ce qui s’annonçait être la plus grande de toutes se transformer en la fin d’une relation d’affaires.

Parce que comme il me l’a dit il y a des mois et indépendamment de ce que les autres pensent, quand il s’agit de MMA, McGregor est toujours très “le pain”.

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