Le MMA peut trouver des racines solides au Nigéria, remportant le succès de Kamaru Usman, Israël Adesanya


À quel point était-ce choquant?

Le président nigérian Muhammadu Buhari envoie un message de félicitations après la victoire à Kamaru Usman après que le champion des poids welter de l’UFC ait défendu avec succès son titre contre Jorge Masvidal samedi à l’UFC 251, ce n’était rien de moins qu’un éclair du bleu.

Buhari n’est pas connu pour être un fan de sport enthousiaste, apparaissant surtout lorsque l’une des équipes nationales de football, le sport qui régit le paysage du pays, fait sensation.

D’autres sports sont rarement, voire jamais, reconnus, et les arts martiaux mixtes sont aussi laissés pour compte que possible. Oui, il y a des sports de combat au Nigeria – boxe, karaté, judo, taekwondo, kung-fu et même kick-boxing – mais comme la plupart des autres « petits sports » du pays, ils sont à bout de souffle. Il est douteux que le président sache même leur existence.

La déclaration de Buhari – publiée par l’intermédiaire de son assistante aux médias, Femi Adesina – était forte et stimulante.

En tant que premier champion de l’UFC né en Afrique et au Nigéria, le président Buhari félicite le courageux combattant d’avoir terminé en force dans l’Octogone, arborant fièrement les couleurs vertes et blanches dans des pays lointains et rappelant au monde que de bonnes choses et des gens formidables viennent toujours. hors du Nigéria.

« Alors que la pandémie mondiale de COVID-19 a peut-être fait de l’ombre à de nombreuses familles et nations, le président est ravi et satisfait que notre champion poids welter nous ait remonté le moral avec une autre performance professionnelle prouvant que les choses s’amélioreront sûrement au fil du temps lorsque nous rester attaché à notre vision.

« Le président souhaite à Usman le meilleur et le plus de victoires dans sa carrière, et prie pour que, comme le bon vin, il s’améliore avec l’âge. »

Le président nigérian Muhammadu Buhari n’était pas le seul à avoir été impressionné par la performance de Kamaru Usman pour conserver le titre des poids mi-moyens de l’UFC contre Jorge Masvidal. Jeff Bottari / Zuffa LLC

La reconnaissance du président pour un sport qui n’existe pas encore officiellement au Nigéria est un grand pas en avant et un hommage à l’ampleur de l’avancée de l’UFC dans le pays. Le fait que le président ait été suffisamment énergisé pour envoyer le message est un signe officiel de l’intérêt croissant pour le MMA et l’UFC suscité par les exploits d’Usman et de son compatriote Israël Adesanya, mais il y a aussi des signes non officiels.

Lorsque j’ai organisé une soirée de surveillance Zoom pour la défense du titre d’Usman contre Jorge Masvidal à l’UFC 251, je m’attendais à ce qu’environ 15 à 20 personnes se joignent, principalement parce que l’événement principal a commencé à 3 heures du matin (WAT) au Nigeria, et Usman ne l’a pas fait. arriver à l’Octogone jusqu’à environ deux heures plus tard.

Cette attente s’est révélée être incorrectement spectaculaire.

Au plus fort du combat, quand Usman – implacable en tant qu’anaconda (devrions-nous le rebaptiser?) – retenait son souffle et se battait hors de Masvidal sur le chemin d’une défense réussie du titre, il y avait environ 100 Nigérians sur le fil .

Cela peut ne pas sembler être un si grand nombre, mais considérez que le message a été envoyé à court préavis et que l’événement s’est déroulé en plein milieu des petites heures. Avoir environ 100 personnes – toutes excitées, très tendues, confiantes dans l’attente, sans voir une seule paire d’yeux larmoyants – fut tout un exploit.

Cela témoigne de l’intérêt croissant pour le sport qu’Usman et le flashy Adesanya, le champion des poids moyens de l’UFC, ont suscité au Nigeria.

Pour souligner, ma soirée de veille Zoom n’était pas le seul endroit où la défense du titre d’Usman était suivie au Nigéria.

Silas Agara, vice-gouverneur de l’État nigérian de Nasarawa et président de la Fédération de karaté du Nigéria, a déclaré que lui et sa circonscription sportive regardaient également avec la même ferveur.

« Nous avons été en ligne avec certains de nos athlètes, et la réponse a été assez électrisante ici », a déclaré Agara à Crumpa. « Ils regardaient le combat et, bien sûr, étaient fortement enracinés pour Kamaru. Je suis resté toute la nuit pour le regarder. »

Agara représente un sous-ensemble croissant de la population nigériane qui se convertit activement en fans de MMA. Il pourrait être dans une position unique, comme quelqu’un qui administre déjà une fédération de sports de combat, mais ce n’est certainement pas la seule raison.

« Le combat contre Masvidal n’était pas la première fois que je regardais Kamaru », a-t-il déclaré. « Je l’ai suivi pendant les trois dernières années – et Israël Adesanya aussi depuis longtemps. »

Agara dit que la domination croissante d’Usman et d’Adesanya a conduit beaucoup plus de Nigérians à s’intéresser au sport.

« Quoi [Usman’s and Adesanya’s] les succès montrent qu’avec de la détermination, du travail acharné et des encouragements, [Nigerian fighters] peuvent réaliser leurs rêves, exposer leurs talents à l’extérieur du pays », a-t-il déclaré.« Et même à l’intérieur du pays, cela pourrait être l’encouragement dont nous avons besoin pour leur fournir une plate-forme pour faire de même.

« Si certains d’entre eux ont l’occasion de voyager en dehors des côtes de ce pays, je ne serai pas surpris s’ils se ramifient et rejoignent le MMA car il y a plus de publicité et plus d’argent là-bas … Ils ont déjà les fondations d’arts martiaux , et nous les soutenons et les encourageons pleinement s’ils souhaitent partir à l’étranger. « 

Usman et Adesanya ne sont pas les seuls Nigérians à l’UFC.

Sodiq Yusuff et Kennedy Nzechukwu sont également des combattants sous contrat, et le quatuor détient un record de 31-1 victoires-défaites à l’UFC. Kamaru (12-0), Adesanaya (8-0) et Yusuff (4-0) détiennent tous des records invaincus, le 7-1 de Nzechukwu étant la seule tache sur le cahier.

« Je le vois clairement surfer sur les vagues de succès d’Usman et d’Adesanya … Le MMA peut trouver des racines solides au Nigeria. »  »

Yagazie Chukwumerije

Yagazie Chukwumerije, qui a remporté une médaille de bronze olympique pour le Nigeria en taekwondo aux Jeux olympiques de Beijing en 2008, a déclaré à Crumpa que davantage de Nigérians sont prêts à se diriger vers l’UFC, et que les athlètes dérivent déjà vers le MMA d’autres sports.

« Nous sommes au moins 200 millions de personnes, donc quand vous dites talent, nous ne manquons pas de talent », a-t-il déclaré. Dans sa salle de sport, où il forme des étudiants au taekwondo, il a dit que les étudiants « essayent aussi la lutte. Parfois, nous portons des gants de boxe, et nous nous disons » allons-y les uns les autres. «  »

« J’aime déjà le concept d’un combat où différents styles peuvent entrer », a déclaré Chukwumerije. « Ce qui gêne peut-être [MMA development] au Nigeria, il n’y a pas de structure pour cela.

« Probablement si nous avions des combats en cage réguliers – bien joués, bien annoncés, comme presque tous les autres sports au Nigeria – s’il y avait une structure pour la compétition, et cela va leur apporter la renommée et payer les factures, certainement un beaucoup de jeunes au Nigéria, y compris des personnes sans compétences en arts martiaux, voudraient certainement l’essayer.

« Si le MMA peut aussi avoir un système de reconnaissance – je ne sais pas s’ils en ont un – alors vous pouvez découvrir que, ‘Ce type est puissant. Il est bon. Pourquoi ne pas le retirer et l’emmener aux États-Unis ou au Canada ou dans l’un des endroits où il se porte bien, et il peut être un champion dans quelques années?

« Je ne sais pas l’ampleur des opportunités que le sport peut offrir, mais je le vois clairement surfer sur les vagues de succès d’Usman et d’Adesanya … Le MMA peut trouver des racines solides au Nigeria. »

Adesanya et Usman, pour leur part, travaillent à développer les racines du MMA au Nigeria.

Israel Adesanya a déclaré: « Une fois que les Nigérians se seront retirés, une fois que nous commencerons à tirer des chiffres, ce sera fini pendant de nombreuses années dans le monde du MMA. » Asanka Brendon Ratnayake pour Crumpa

Adesanya est rentré au Nigeria peu après avoir été battu Kelvin Gastelum pour réclamer le titre intérimaire des poids moyens de l’UFC en avril 2019. Il a fait le tour du pays, visité ses anciens terrains de jeu et travaillé avec des enfants autour de Lagos.

« Ils ont enlevé beaucoup d’or à l’Afrique », a déclaré Adesanya la nuit où il a battu Gastelum à l’UFC 236. « Il est temps de ramener l’or en Afrique. »

Usman, qui n’a pas pu faire ce voyage en raison de blessures, a accepté.

« C’est ce que nous voulons tous faire », a-t-il déclaré. « Nous voulons tous pouvoir retourner en arrière et toucher ces gens là-bas, et leur faire savoir: » Hé, même si nous sommes ici, nous faisons de notre mieux pour redonner et porter notre drapeau au plus haut endroit nous pouvons.' »

Chukwumerije dit qu’il appartient maintenant aux administrateurs – comme Agara – de faciliter la croissance du sport.

« Il appartient aux amoureux du sport qui ont les compétences techniques et administratives de s’assurer que cette opportunité ne leur échappe pas. » Chukwumerije a déclaré à Crumpa.

« En tant que Kamaru, en tant qu’Adesanya, en tant que Sodiq, comme ils font mieux et ils sont constamment sous les projecteurs au cours des deux prochaines années, alors il ne devrait certainement pas être une occasion manquée pour les gens de le pousser à travers la porte.

« Je veux dire, pourquoi pas? Nous avons toutes sortes de sports au Nigeria, donc il n’y a aucune raison pour que le MMA ne puisse pas trouver sa propre niche ici et bien faire. »

Agara dit que les portes sont ouvertes.

« S’ils peuvent redonner à leur communauté, encourager les athlètes, leur faire savoir qu’ils ont un avenir dans le sport, alors ceux d’entre nous ici sont prêts à les aider parce que cela aidera nos jeunes », a déclaré Agara. « Certains des jeunes athlètes ont déjà dit qu’ils voulaient déjà le faire. »

Usman, Adesanya, Yusuff et Nzechukwu ne sont qu’une petite indication que les Nigérians pourraient prendre d’assaut le monde du MMA.

Adesanya l’a mis de façon inquiétante avant son combat contre l’UFC 243.

« De temps en temps, il y a toujours une légion d’une certaine partie du monde qui commence à faire son entrée dans le MMA », a-t-il déclaré. « Je vous le dis, une fois que les Nigérians se seront retirés, une fois que nous commencerons à tirer des chiffres, ce sera fini pendant de nombreuses années dans le monde du MMA. »

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